El Ankylosaurus tenía una armadura

A menudo comparado con un tanque del ejército o un autobús, el Ankylosaurus era un dinosaurio fuertemente blindado con una gran protuberancia en forma de garrote en el extremo de su cola. Anquilosaurio significa “lagarto fusionado” en griego, y se le dio ese nombre porque los huesos de su cráneo y otras partes de su cuerpo estaban fusionados, lo que hace que el dinosaurio sea extremadamente resistente.

Ankylosaurus, pertenece a los dinosaurios ornitisquios acorazados que vivieron en Norteamérica durante el período del Cretácico Superior. Ankylosaurus es un género que pertenece a un grupo más grande (infraorden Ankylosauria) de dinosaurios herbívoros de cuatro patas fuertemente armados.

Mientras que este dinosaurio herbívoro se considera un animal gigante, un nuevo examen de sus fósiles en 2004 por el experto en dinosaurios acorazados Kenneth Carpenter lo redujo un poco. El espécimen de Ankylosaurus más grande que se haya encontrado jamás fue de 6,25 metros de largo, 1,7 metros de alto en las caderas y 1,5 metros de ancho, según el estudio, publicado en la revista canadiense Journal of Earth Sciences. Probablemente pesaba hasta 4 toneladas.

Descripción del Ankylosaurus

El anquilosaurio puede haber pesado más de 6.000 kilogramos (13.000 libras), lo que lo convierte en uno de los dinosaurios acorazados más pesados hasta ahora descubiertos. La forma del cuerpo era baja y bastante ancha. Fue un tetrápodo, con las patas traseras más extensas que las delanteras. Aunque sus patas son todavía desconocidas, las comparaciones con otros del grupo Ankylosauria sugieren que el Anquilosaurio probablemente tenía cinco dedos en cada pata.

Características

  • Nombre: Ankylosaurus

  • Dieta: Herbívora

  • Peso: 6.000 kg

  • Altura: 1.7 metros

  • Largo: 6-11 metros

Comparado con los animales terrestres modernos, el Ankylosaurus adulto era muy grande. Algunos científicos han estimado una longitud de 11 metros (36 pies). Otra reconstrucción sugiere un tamaño mucho más pequeño, de 6,25 m (20,5 pies) de largo, hasta 1,5 m (5 pies) de ancho y 1,7 m (5,5 pies) de altura en la cadera.

La cabeza era baja con aspecto trigonal, bastante ancha pero no muy larga. El cráneo más grande conocido mide 64.5 centímetros (25 pulgadas) de largo y 74.5 centímetros (29 pulgadas) de ancho. Sus dientes eran más débiles que los dinosaurios ceratopsidos y hadrosaurios de la época, por lo que probablemente masticaban muy poco.

¿Como el Ankylosaurus obtuvo su cola asesina?

Una de las armas más impresionantes que aparecieron durante la carrera armamentista de los dinosaurios del Cretácico fue el gran mazo o garrote de la cola ósea que portaban algunos miembros de este grupo de herbívoros similares a los tanques del ejército.

Los investigadores estudiaron los fósiles del grupo de los anquilosaurios, incluyendo especies primitivas y primitivas sin cola y especies posteriores con una completamente desarrollada.

Los anquilosaurios comenzaron a desarrollar los mazos de la cola mucho antes de lo que se pensaba, encontraron los investigadores, y estos mazos evolucionaron en dos pasos a lo largo de decenas de millones de años.

Primero, las vértebras en la parte posterior de la cola cambiaron de forma que la cola se volvió rígida.

cola mazo de ankylosaurus

Luego, los huesos que se forman en la piel para proporcionar la armadura corporal, llamados osteodermos, se hicieron muy grandes en la punta de la cola y envolvieron completamente el extremo de la cola para formar un mazo que podía ser golpeado por un enemigo.

Los anquilosaurios vivían en una época en la que los mayores depredadores terrestres de la historia de la Tierra, incluido T. rex, recorrían el paisaje, desmembrando a otros dinosaurios con poderosas mandíbulas y dientes dentados.

En una carrera armamentista, algunos dinosaurios herbívoros desarrollaron armamento defensivo.

La paleontóloga Victoria Arbour, que dirigió el estudio publicado en la revista Journal of Anatomy, dijo: “Un Mazo de cola era definitivamente un arma eficaz y podría haberle roto el tobillo a un depredador”.

Los anquilosaurios de China fueron cruciales para entender los orígenes del mazo de la cola, incluyendo Gobisaurus, de hace 92 millones de años, y Liaoningosaurus, de hace 122 millones de años, dijo Arbour.

Especies de Ankylosaurus

Contiene una especie, Ankylosaurus Magniventris.

Hábitat del Ankylosaurus

Basándose en los lugares donde se han encontrado sus fósiles, se cree que Ankylosaurus habitaba las tierras altas cerca de la orilla occidental de la Vía Marítima Interior Occidental (los científicos llaman a esta región “Laramidia”). Se cree que un pariente cercano de Ankylosaurus, Edmontonia, ha habitado las tierras bajas cercanas.

En ese momento, la región habría sido una amplia llanura costera, un entorno de llanuras inundables, y se habría extendido hacia el oeste hasta las entonces recién formadas Montañas Rocosas. El clima habría sido subtropical, y en general cálido y húmedo. Las plantas habrían sido principalmente angiospermas (plantas con flores), pero también coníferas, cícadas y helechos y habrían sido forestadas por árboles pequeños.

Otros dinosaurios herbívoros que habrían estado presentes en el ambiente incluyen Edmontosaurio, Pachycephalosaurus, Torosaurus, y Triceratops, así como Edmontonia. Los dinosaurios carnívoros que viven en el área incluyen a Struthiomimus (probablemente un carnívoro, pero esto no es seguro), Ornithomimus, Troodon, y Tyrannosaurus.

Distribución del Ankylosaurus

Se han encontrado fósiles de anquilosaurios en el oeste de los EE.UU. (Montana) y Canadá (Alberta).

Apuntando como área de distribución con fuerza a las formaciones, Lamce, Scollard, Hell Creek y el río Red Deer.

¿Hace cuánto vivió el Ankylosaurus?

El Ankylosaurus existió entre 65 y 70 millones de años atrás, en el Maastrichtiense de la era del Cretácico Superior. Formó parte de los últimos dinosaurios, antes de ser aniquilado, por el evento de muerte del Cretácico Terciario.

¿Que comia el Ankylosaurus?

El anquilosaurio pastaba en plantas bajas. El cráneo triangular del dinosaurio era más ancho que largo y tenía un pico estrecho en el extremo para ayudar a quitar las hojas de las plantas. Sus pequeños dientes en forma de hoja no fueron diseñados para romper plantas grandes y no tenía dientes que rechinar. La amplitud de parte de su caja torácica sugiere que el Ankylosaurus tenía algún tipo de sistema digestivo de fermentación para descomponer las cantidades masivas de plantas no masticadas que comía.

Los anquilosaurios tenían una cavidad nasal compleja y un gran volumen de cavidades para la región olfativa de sus cráneos. La cavidad nasal de asa probablemente no mejoró mucho el olor y en cambio fue importante para cosas como la regulación de la temperatura, según un estudio de 2011 en el Journal of Anatomy. Sin embargo, los anquilosaurios parecían haber tenido un gran bulbo olfativo (estructura cerebral implicada en el sentido del olfato), así que los dinosaurios probablemente tenían un fuerte sentido del olfato para ayudar a buscar comida y evitar a los depredadores, sugirió el estudio.

La investigación presentada en noviembre de 2014 en la reunión anual de la Sociedad de Paleontología de Vertebrados en Berlín sugiere además que los pasajes nasales de los anquilosaurios ayudaban a mantener sus cerebros fríos.

¿Cazaba el Ankylosaurus?

El anquilosaurio, con su cuerpo ancho y aplanado y sus patas cortas, probablemente no podría haber llegado a nada más que a las plantas que habitan en el suelo, usando su pico para cosechar y sus hileras de pequeños dientes en forma de hoja para cortar la materia vegetal antes de tragarla. 

La estructura de la boca y los dientes sugieren que era un dinosaurio pasivo, que se alimentaba de una variedad de vegetación. Debe haber sido un animal de movimiento lento, y ciertamente no pudo haber dejado atrás a los depredadores. Sin embargo, los osteodermos proporcionaban una buena protección para los órganos internos, y el pesado garrote de la cola podría haber infligido daños graves si se balanceaba lateralmente en la pierna de un depredador, por lo que escapar de un depredador no era realmente necesario.

Reproducción del Ankylosaurus

La reproducción de dinosaurios en general es todavía un poco como un libro cerrado. La reproducción generalmente involucra lo que se conoce como “partes blandas” de un cuerpo y tienden a no dejar muchos fósiles. Así que todavía no se sabe, por ejemplo, cómo los saurópodos gigantes pusieron sus huevos sin romperlos o incluso si los dinosaurios machos tenían penes (muchos pájaros y reptiles no lo hacen).

En el caso de Ankylosaurus, fue probablemente un asunto bastante incómodo, pero sin duda se debe asemejar mucho a como las tortugas modernas lo hacen. Las tortugas tienen penes, que viven acurrucados en su cloaca cuando no están en uso. En el momento apropiado se despliegan a una longitud francamente inquietante, a menudo la mitad de la longitud del caparazón y con un glande sustancial que ayuda a bloquearlos en su lugar durante el apareamiento. Los anquilosaurios probablemente necesitaban algo similar, que habría tenido que evolucionar para hacer frente con su creciente armadura.

Descubrimientos fósiles

Esqueleto de Ankylosaurus

Un equipo dirigido por el paleontólogo estadounidense Barnum Brown descubrió el primer fósil de Ankylosaurus, que incluía la parte superior de un cráneo, vértebras, costillas, una faja para el hombro y armadura, en la Formación Hell Creek de Montana en 1906.

Seis años más tarde, Brown desenterró los osteodermos de Ankylosaurus, que inicialmente pensó que pertenecían a otro tipo de dinosaurio. Desenterró su tercer conjunto de restos de Ankylosaurus en Alberta en 1910, cuando en una expedición a la Formación Scollard, que incluía costillas, huesos de extremidades, armadura, un cráneo completo y el primer mazo de cola conocido. Los tres hallazgos de Brown se encuentran en el Museo Americano de Historia Natural de Nueva York. En 1947, Charles M. Sternberg descubrió el cráneo de Anquilosaurio más grande que se conoce.

Hasta el momento no hay  un hallazgo completo de un ejemplar de Ankylosaurus. Y aparte de los huesos, armadura y dientes aislados, sólo se han desenterrado tres especímenes importantes de Ankylosaurus.

Esto plantea una pregunta interesante: ¿Por qué es tan raro? Una posibilidad es que el dinosaurio vivía en tierras altas en ambientes alejados de los ríos y pantanos que conducen a la fosilización. O, puede que no hayan sido tan comunes en el ecosistema en ese momento. 

Curiosidades sobre el Ankylosaurus

  • La piel del Ankylosaurus estaba cubierta de osteodermos.

  • El Ankylosaurus mantuvo a los depredadores a raya con su mazo en la cola.

  • El cerebro del Anquilosaurio era inusualmente pequeño.

  • Un Ankylosaurus completamente desarrollado era inmune a la depredación.

  • El Ankylosaurus era un pariente cercano del Euoplocephalus.

  • El Ankylosaurus vivió en un clima casi tropical.

  • El Ankylosaurus fue una vez conocido como “Dynamosaurus”.