Ilustración de Apatosaurio por Cliff Knecht

El Apatosaurus originalmente fue mal llamado como el Brontosaurus. Othniel Marsh lo describió por primera vez en 1877. Marsh, poco después, encontró otro espécimen, que clasificó como otro género relacionado. Más tarde se estableció, sin embargo, que los dos especímenes eran de hecho el mismo género. Por lo tanto, se combinaron como el Apatosaurio. 

Nunca se descubrió una cabeza pegada al cuello. Durante mucho tiempo se utilizó una cabeza similar a la de un camarasaurus en la carcaza del Apatosaurus, que más tarde fue sustituida por una cabeza similar a la de un diplodocus. Sin embargo, más tarde se determinó que una cabeza encontrada cerca de un esqueleto de Apatosaurus era probablemente la cabeza del animal. El Apatosaurus ha sido muy popular en los medios de comunicación, haciendo apariciones en 1935 en The Lost World, 1933 en King Kong, y como el personaje principal, Pie Pequeño, en la serie de películas de animación para niños, The Land Before Time.

El apatosaurus se movía constantemente, alimentándose día y noche. Cuando caminaban, el suelo, tronaba, porque cada adulto pesaba hasta cinco elefantes adultos. La idea de un caminante atronador le dio a Brontosaurio su nombre, que significa “lagarto del trueno”. El nombre Apatosaurus fue usado primero para este dinosaurio, así que es el nombre correcto. Pero el significado literal de su nombre, “reptil engañoso”, es difícil de aplicar a este gigante. Con una altura de hombros de 3.6 metros, una longitud de aproximadamente 21 metros y un peso de 30 toneladas, este apacible herbívoro no podía esconderse ni desaparecer en el fondo.

Descripción del Apatosaurus

Apatosaurus era un animal cuadrúpedo grande, de cuello largo, con una cola larga, similar a la de un látigo, posiblemente para defenderse de los depredadores; las extremidades anteriores eran ligeramente más cortas que las posteriores. Una medición sitúa la longitud total de la especie Apatosaurus louisae en 21,8 m.

Era aproximadamente el peso de cinco elefantes. Las estimaciones para A. louisae fueron de 20.600 kg y 22.407 kg. Otras estimaciones de la masa corporal de las especies adultas de Apatosaurus oscilan entre 18.000 kg y 35.000 kg. Un estudio microscópico de los huesos de Apatosaurus concluyó que los animales crecieron rápidamente cuando eran jóvenes y alcanzaron tamaños casi adultos en unos 10 años.

Características

  • Nombre: Apatosaurus

  • Dieta: Herbívora

  • Peso: 18.000-32.000 kg

  • Altura: 4-5 metros

  • Largo: 21-27 metros

El cráneo era pequeño en comparación con el tamaño del animal. Las mandíbulas estaban alineadas con dientes espatulados, que parecían cinceles, adecuados para una dieta herbívora. Como otros saurópodos, las vértebras del cuello estaban profundamente bifurcadas; es decir, llevaban pares de espinas, creando un perfil amplio y profundo para el cuello. Sin embargo, el cuello, aparentemente enorme, estaba lleno de un extenso sistema de sacos de aire para ahorrar peso.

Apatosaurio 3d por Jurassic World

Apatosaurus, al igual que su pariente cercano Supersaurus, destaca por las espinas increíblemente altas de sus vértebras, que constituyen más de la mitad de la altura de los huesos individuales. También es inusual entre los diplodócidos la forma de la cola, que es comparativamente delgada en anchura y corta en altura, un perfil causado por la disminución rápida de la altura de las espinas vertebrales cuanto más lejos están de las caderas. 

La constitución del armazón óseo del apatosaurus es bastante largo cuando se le compara con otros dinosaurios diplodócidos, generando así un torso excepcionalmente hondo. Un artículo que apareció en la edición de noviembre de 1997 de la revista Discover Magazine informó que Nathan Myhrvold, un informático de Microsoft, había investigado la mecánica de las colas de Apatosaurus. 

Nathan recreo la cola en una versión digitalizada, la cual se conoce por ser muy extensa en los diplodócidos como es el caso del Apatosaurus. La versión digital de Nathan M proponia que dinosaurios diplodócidos tenían la capacidad de generar estruendosos ruidos muy parecidos a un latigazo de 200 dB o más, bastante similar al accionar de un cañón.

Especies de Apatosaurus

Se tiene conocimiento de 4 especies:

  • Apatosaurus ajax
  • Apatosaurus parvus
  • Apatosaurus excelsus
  • Apatosaurus louisae

Apatosaurus ajax, fue nombrado en 1877 por el paleontólogo estadounidense Othniel C. Marsh. Se llamaba Apatosaurus “Ajax” ya que se inspiraron en el héroe de la mitología griega así llamado. En 1879, Excelsus (Llamado Brontosaurus de inicio) fue reconocido así por Marsh en el año 1879. Se conoce a partir de seis esqueletos parciales, que incluye un cráneo parcial, que se han encontrado en Oklahoma, Utah y Wyoming.

Apatosaurus. louisae, la más grande especie conocida de Apatosaurus fue nombrado por William J. Holland por la fecha de 1915. Se conoce de un esqueleto parcial, que se encontró en Colorado, en los Estados Unidos.

Apatosaurus yahnahpin fue identificado en 1994; poco después, el paleontólogo inconformista Robert Bakker, quien nunca ha tratado de ocultar su decepción por la desaparición del nombre Brontosaurus, asignó esta especie a un género recién erigido, Eobrontosaurus (Brontosaurus del amanecer). Sin embargo, la mayoría de los paleontólogos creen que Eobrontosaurus yahnahpin era realmente una especie de Camarasaurus, y el nombre del género Bakker no es ampliamente aceptado en la comunidad científica. Un esqueleto parcial ha sido encontrado en Wyoming.

Hábitat del Apatosaurus

Una vez se creyó que el Apatosaurus era extremadamente grande para sostenerse asi mismo en el suelo firme, es por ello que se especuló en su momento, que el Apatosaurus debe haber vivido de manera parcial metido en el agua, tal vez en un pantano. Los resultados no apoyan esto y desacreditan esta especulación.

Lo más probable es que vivieran cerca de las orillas de los ríos, donde podían encontrar tanto agua como árboles. No podían vivir en los bosques, porque simplemente eran demasiado grandes para caminar en un bosque.

Distribución del Apatosaurus

Los descubrimientos del Apatosaurus se circunscriben a Norteamérica, específicamente a los estados de Colorado, Oklahoma, Utah, Wyoming.

¿Hace cuánto vivió el Apatosaurus?

Apatosaurus vivió durante el período jurásico tardío, hace unos 157-146 millones de años. Hubo una pequeña extinción masiva hacia el final del período Jurásico. Durante esta extinción, la mayoría de los estegosaurios y enormes dinosaurios saurópodos se extinguieron, al igual que muchos géneros de amonites, reptiles marinos y bivalvos. Nadie sabe qué causó esta extinción.

Entre los contemporáneos de Apatosaurus en Norteamérica durante el período jurásico tardío se encontraban muchos otros saurópodos, incluyendo Diplodocus, Camarasaurus, Brachiosaurus, Ultrasauros, Supersaurus, Seismosaurus y Barosaurus. Los terópodos de esa época y lugar incluían a Allosaurus, Ceratosaurus, Marshosaurus, Stokesosaurus y Coelurus. 

¿Que comia el Apatosaurus?

Este enorme y extremadamente pesado reptil era un herbívoro (sólo comía plantas, como coníferas, otras hojas de árboles y helechos). Debe haber comido una cantidad tremenda de material vegetal cada día para mantenerse a sí mismo. Apatosaurus debe haber pasado casi todo el tiempo pastando. Tenía dientes rotos como lápices, dispuestos como un rastrillo de jardín; estos eran útiles para quitar y recoger el follaje. Según el paleontólogo Robert Bakker, Apatosaurus puede haber tenido labios gruesos, parecidos a los de un alce, que ayudarían a recolectar material vegetal.

Apatosaurus tragó hojas y otra vegetación entera, sin masticarlas, y tenía gastroliths (piedras en el estómago) en su estómago para ayudar a digerir este material vegetal resistente.

Apatosaurus comiendo helechos

El alimento principal de Apatosaurus eran probablemente las coníferas, que eran la planta dominante cuando vivían los grandes saurópodos. Las fuentes secundarias de alimento pueden haber incluido gingkos, helechos de semillas, cícadas, bennettitales, helechos, musgos de club y colas de caballo.

Apatosaurus fue también uno de los únicos grandes dinosaurios que oficialmente usó “gastroliths” – una ingestión de piedras ásperas que el dinosaurio se tragaría para ayudar a moler la materia vegetal dura en su tracto digestivo.

Hay dos teorías sobre cómo usaban el cuello al comer. Hasta hace poco, la mayoría de los científicos pensaban que usaban sus cuellos largos para alcanzar los árboles y obtener hojas y ramas; pero recientemente, algunos científicos han sugerido que usaban sus cuellos largos para alimentarse del suelo. Como no había árboles de hojas anchas, comían agujas de pino y helechos. Tampoco había hierba.

¿El Apatosaurus también cazaba?

Estos dinosaurios no cazaban, más bien eran pastadores pasivos. El Apatosaurus tenía un comportamiento tranquilo, que le permitió compartir su hábitat con otros dinosaurios, y aunque muchos saurópodos vivían en manadas, se cree que los apatosaurios eran solitarios y terrestres. 

No podían moverse rápido debido a su construcción pesada. Podrían cubrir entre 20 y 40 km de superficie por día. Algunas teorías sugieren que eran navegadores no selectivos, probablemente alimentándose de helechos, cicadeoides y algas. Se cree que usaban su cuello para combates intraespecíficos; y usaban su cola como látigo para producir sonidos fuertes. Existen varias hipótesis con respecto al uso de su garra única en el miembro anterior, como la defensa, o agarrar objetos, o alimentarse. 

Siguiendo la teoría de que el Apatosaurio mantenía su cuello paralelo al suelo, el dinosaurio puede haber comido la vegetación de una manera “segadora”, devorando grandes extensiones de hojas de las ramas inferiores.

El propósito del cuello largo era “echar un vistazo” a las áreas boscosas donde otros herbívoros tendrían problemas para llegar. Si las condiciones de pantano impedían que los otros dinosaurios se comieran los colas de caballo y los helechos, el Apatosaurus podía maniobrar a través de un cuello más largo, enganchando más vegetación y comiendo hasta llenarse de follaje intacto.

Reproducción del Apatosaurus

Los apatosaurios, como otros saurópodos, eclosionan de huevos enormes de hasta 30 cm de ancho. Los huevos de los saurópodos se han encontrado en un patrón lineal y no en nidos; presumiblemente los huevos fueron puestos mientras el animal caminaba. Se cree que los saurópodos no cuidaban de sus huevos.

Descubrimientos fósiles

Esqueleto de Apatosaurio en el Museo de Historia Natural

En 1877, el infame paleontólogo Othniel Charles Marsh, entonces profesor de Paleontología en la Universidad de Yale, describió la especie tipo Apatosaurus ajax, de un esqueleto juvenil incompleto. El holotipo fue desenterrado en las estribaciones de las Montañas Rocosas. Los restos fueron mostrados como distintos de los de Atlantesauro. Marsh, después de dos años, reveló el descubrimiento de una nueva muestra que era más grande y completa. Todos los especímenes considerados pertenecientes al Apatosaurus fueron encontrados en la Formación Morrison. 

El espécimen, que ahora se exhibe en el Museo Americano de Historia Natural, fue desenterrado en la Formación Morrison en 1898 por Walter Granger. La primera muestra de cráneo se encontró en 1909 durante una expedición dirigida por Earl Douglass. Pero no se encontró ninguna mención del cráneo de Apatosaurio hasta la década de 1970, cuando David Berman y John Stanton McIntosh redefinieron los cráneos de Apatosaurus y Diplodocus. 

En 2005, se encontraron varios especímenes de A. ajax (desde finales de Kimmeridgian a principios de la edad Tithonian). La especie Apatosaurus louisae fue descrita en 1916 por Holanda. Esta especie fue conocida por primera vez a partir de una muestra descubierta en Utah.

Curiosidades sobre el Apatosaurus

  • Fue el primer saurópodo jamás descubierto.

  • Apatosaurus solía ser conocido como Brontosaurus.

  • El nombre Apatosaurus significa “lagarto engañoso”.

  • Un apatosaurio adulto podría pesar hasta 50 toneladas.

  • Las crías de Apatosaurus corrieron en sus dos patas traseras.

  • El apatosaurio podría haber roto su larga cola como un látigo.

  • Nadie sabe cómo el Apatosaurio mantuvo su cuello.

  • El apatosaurio estaba estrechamente relacionado con el Diplodocus.

  • Científicos creían que el Apatosaurus vivía bajo el agua.

  • Apatosaurus fue el primer dinosaurio de dibujos animados de la historia.