Archaeopteryx

Archaeopteryx es un género de dinosaurio emplumado, que alguna vez se pensó que era el ave fósil más antigua conocida. Los 11-12 especímenes descritos datan de hace aproximadamente 150 millones de años durante el Jurásico Tardío, y todos fueron encontrados en la Formación de Piedra Caliza de Solnhofen en Baviera, Alemania, a partir de 1861. Sin embargo, los descubrimientos de finales del siglo XX y principios del XXI de otros fósiles similares a las aves de la misma edad, incluyendo Xiaotingia zhengi de los yacimientos de Liaoning en China, han llevado a varios paleontólogos a pedir la reclasificación de Archaeopteryx como dinosaurio.

Mucho de lo que se sabe sobre Archaeopteryx proviene de una serie de especímenes fósiles bien conservados. Varios de los fósiles muestran claras impresiones de plumas. Los tamaños de los especímenes van desde el de un arrendajo azul hasta el de un pollo grande.

El molde del espécimen de Berlín, uno de los especímenes más conocidos de Archaeopteryx, un dinosaurio emplumado del periodo jurásico que se creía que era capaz de volar de forma limitada.

Archaeopteryx compartía muchos personajes anatómicos con los celurosaurios, un grupo de terópodos (dinosaurios carnívoros). De hecho, sólo la identificación de las plumas de los primeros ejemplares conocidos indicaba que el animal era un ave. Sin embargo, a diferencia de las aves vivas, Archaeopteryx tenía dientes bien desarrollados y una cola larga y bien desarrollada similar a la de los dinosaurios más pequeños, excepto que tenía una fila de plumas a cada lado. Los tres dedos tenían garras y se movían independientemente, a diferencia de los dedos fusionados de las aves modernas.

Archaeopteryx tenía alas bien desarrolladas, y la estructura y disposición de las plumas de sus alas -similar a la de la mayoría de las aves vivas- indican que podía volar; sin embargo, los paleontólogos no están de acuerdo en si Archaeopteryx se dedicaba al vuelo a motor (de manera similar a las aves modernas) o si dependía del deslizamiento mientras estaba en el aire.

Descripción del Archaeopteryx

En cuanto al tamaño, eran similares a los cuervos, con una longitud total del cuerpo de 18 pulgadas. Sus características físicas eran más comunes con los dinosaurios mesozoicos de pequeño tamaño en comparación con las aves modernas. Tenían una cola ósea, segundos dedos del pie hiperextensibles, alas largas con puntas redondeadas, tres dedos con garras y mandíbulas con dientes afilados y rasgos esqueléticos comunes con los dromaeosaurios y las troodontides. Los ejemplares de Archaeopteryx mostraron que tenían plumas de vuelo y de cola. Su plumaje corporal estaba bastante caído. Un espécimen bien conservado mostró que su plumaje corporal incluía plumas bien desarrolladas en las patas.

Características

  • Nombre: Archaeopteryx

  • Dieta: Carnívora

  • Peso: 1 kg

  • Altura: 20-25 cm

  • Largo: 0.5 metros

Archaeopteryx el dinosaurio planeador

Los especímenes del museo no tenían plumas en la cabeza ni en la zona habitual del cuello. Sin embargo, algunos científicos creen que podría ser el resultado del procedimiento de preservación del museo. Dependiendo de sus plumas y alas, los científicos creen que tenían capacidades aerodinámicas. Pero los científicos no están seguros de si eran planeadores o alzaban vuelo propio.

El pico, al igual que las aves modernas, era capaz de moverse independientemente tanto en la mandíbula superior como en la inferior; a diferencia de las aves modernas, ambas mandíbulas estaban tachonadas con dientes pequeños.

Los huesos de la cadera están completamente formados y son como aves, es decir, el hueso púbico apunta hacia atrás, a diferencia de los dinosaurios terópodos (que tenían un hueso púbico que apuntaba hacia adelante), de los cuales la evolución afirma tener una ascendencia. A pesar de esta contradicción, algunas autoridades prefieren colocar al Archaeopterix dentro del orden Avetheropoda, que incluye terópodos como Tyrannosaurus rex y el Spinosaurus.

Especies de Archaeopteryx

Hasta hace muy poco se tenía conocimiento de sólo dos especies de Archaeopteryx: A. lithographica y A. siemensii.

Pero nuevos métodos de escaneo han ayudado a determinar que un fósil ya bien examinado del año 2009, conocido como el fósil número 8 de Archaeopteryx, es en realidad una especie separada de Archaeopteryx, el puente evolutivo entre pájaro y reptil. 

Es el caso clásico de un viejo fósil que se ve a través de nuevos ojos. Que los autores del nuevo estudio declaren que el espécimen es una especie distinta no debería ser una sorpresa. Prácticamente todos los nuevos fósiles de Archaeopteryx han sido declarados, en un principio, como una nueva especie, antes de ser eventualmente incorporados de nuevo en una de las dos especies conocidas, ya sea Archaeopteryx lithographica o Archaeopteryx siemensii, después de un examen más profundo. Lo mismo podría ocurrir con la “nueva” especie llamada Archaeopteryx albersdoerferi, pero sólo el tiempo lo dirá.

Hábitat del Archaeopteryx

Alemania, durante el Jurásico fue sobre todo bajo el agua con algunas pocas islas. Parecía haber una ausencia de árboles en la zona en ese momento, por lo que no está claro si el Archaeopteryx vivía en los árboles o en el suelo. 

Este dinosaurio se encontraba en los yacimientos de Solnhofen.  La caliza de Solnhofen es una caliza jurásica de grano muy fino formada en un ambiente marino tropical poco profundo, probablemente una laguna de coral, donde los lodos ricos en cal se acumulan lentamente y permiten que el material fósil se conserve excepcionalmente bien.

Como ya explicamos, vivían en lugares donde no había árboles grandes que sirvieran para planear. La estructura de sus garras sugiere que no trepaban con frecuencia.

Hace 150 millones de años, Europa era un archipiélago y estaba mucho más cerca del ecuador que hoy en día, con una latitud similar a la de Florida, lo que le proporcionaba a este ave basal, o “ave madre”, un clima bastante cálido, aunque probablemente seco.

Distribución del Archaeopteryx

A lo largo de los años, se han encontrado diez ejemplares de Archaeopteryx, todos ellos en un yacimiento de piedra caliza cerca de Solnhofen, Alemania. La piedra caliza de grano fino, que conserva moldes detallados de características no a menudo fosilizadas, es utilizada por artistas e impresores para placas litográficas, de ahí el nombre de la especie Archaeopteryx lithographica.

¿Hace cuánto vivió el Archaeopteryx?

Archaeopteryx vivió hace unos 150 millones de años, durante la primera etapa del Titoniense en el período Jurásico tardío, en lo que hoy es Baviera, en el sur de Alemania. 

¿Que comia el Archaeopteryx?

Archaeopteryx era un carnívoro, indicado completamente por sus dientes y garras, pero era pequeño. Por lo tanto, probablemente se alimentó de presas pequeñas. La evidencia fósil indica que un gran número de insectos y lagartos pequeños vivían en la misma región, en el mismo punto de la prehistoria. 

También podemos saber a qué hora del día le gustaba cazar a Archaeopteryx. Un estudio publicado en 2010 indicaba que el Archaeopteryx podría haber sido nocturno, o un animal que caza de noche. Lars Schmitz de la Universidad de California estudió 77 especies de aves y descubrió que las formas de las cuencas de los ojos de las aves están directamente relacionadas con la hora del día o de la noche a la que se alimentan. Se encontró que el Archaeopteryx tiene cuencas de ojos de forma similar a las de las especies de aves nocturnas.

¿Cómo cazaba el Archaeopteryx?

El comportamiento y la vida cotidiana de Archaeopteryx ha sido un tema difícil de tratar.  Hasta hace poco se creía que vivía en un ambiente boscoso, pero los especímenes fósiles rara vez se encontraban en presencia de detritos de árboles fosilizados, lo que sugiere un estilo de vida diferente.  Es totalmente posible que Archaeopteryx prosperara en arbustos más pequeños, alimentándose de animales más pequeños que habrían vivido dentro de ellos.

Se especula que su vuelo puede estar relacionado con su comportamiento de escape o caza.

Descubrimientos fósiles

Fósiles de Archaeopteryx

Todos los ejemplares de Archaeopteryx que se han encontrado proceden de los yacimientos de piedra caliza cercanos a Solnhofen en Alemania. El primer descubrimiento fue una pluma fosilizada, descrita por Christian Erich Hermann von Meyer en 1861. Es comúnmente atribuido al Archaeopteryx ya que es la única especie de proto-pájaro que conocemos en la región. El primer esqueleto fue descubierto en Alemania en 1861 y es conocido como el Espécimen Londinense. Se cree que fue entregado a un médico local, Karl Haberlein, a cambio de servicios médicos. Lo vendió por 700 libras al Museo de Historia Natural de Londres, donde permanece hoy en día. Fue descrito por Richard Owen como Archaeopteryx macrura en 1863, lo que permitió que la especie de la pluma permaneciera sin identificar.

Un ejemplar más completo de Archaeopteryx

Curiosamente, también se vendió el siguiente esqueleto de Archaeopteryx que se encontró. El agricultor Jakob Niemeyer lo descubrió en 1874 o 1875 y vendió el fósil a un terrateniente. Luego usó el dinero para comprar una vaca. Fue comprado y vendido varias veces más hasta que fue comprado por 20.000 Libras por el Museo Humboldt de Naturkunde, donde se exhibe en la actualidad. Llamado El espécimen de Berlín, tiene la distinción de ser el esqueleto más completo, incluyendo la cabeza, de la que carecía el espécimen anterior. Fue descrito en 1884 por Wilhelm Dames y nombrado por él como una nueva especie en 1897.

El espécimen Thermopolis

En 2005 se descubrió en Baviera un ejemplar bien conservado de Archaeopteryx descrito. Llegó a ser conocido como el espécimen Thermopolis después de haber sido donado al Centro de Dinosaurios de Wyoming en Thermopolis, Wyoming. De cualquier espécimen, tiene la cabeza y los pies mejor conservados, aunque la mayor parte del cuello y la mandíbula inferior no estaban intactos. Un artículo en un artículo de la revista Science de 2005 lo describió como “Un espécimen bien conservado de Archaeopteryx con características de terópodos”, refiriéndose a que el espécimen no tiene dedo del pie invertido, lo cual es una característica universal de las aves. Esto significaba que el Archaeopteryx era incapaz de posarse en las ramas y probablemente tenía un estilo de vida terrestre. Los paleontólogos usan esto como evidencia para demostrar que Archaeopteryx tenía antepasados de terópodos.

¿Era el Archaeopteryx un pájaro o un dinosaurio?

A primera vista, el Archaeopteryx no era muy diferente de cualquier otro dinosaurio emplumado de la Era Mesozoica: un pequeño “dino-pájaro” de dos patas, de dientes afilados, apenas podría planear, que se deleitaba con insectos y lagartijas pequeñas. Gracias a una confluencia de circunstancias históricas, el Archaeopteryx ha persistido en la imaginación del público durante el último siglo como el primer ave verdadera, a pesar de que esta criatura retuvo algunas características claramente reptiles, y casi con seguridad no era directamente ancestro de ningún ave que viviera hoy en día.

El Archaeopteryx fue descubierto demasiado pronto para ser plenamente comprendido

De vez en cuando, un descubrimiento de fósiles golpea el “Espíritu de la época”, es decir, las tendencias contemporáneas en el pensamiento prevaleciente, cuadrado en la cabeza. Ese fue el caso del Archaeopteryx, cuyos restos perfectamente conservados fueron descubiertos apenas dos años después de que Charles Darwin publicara su obra maestra, On The Origin of Species, a mediados del siglo XIX. 

En pocas palabras, la evolución estaba en el aire, y los especímenes de 150 millones de años de antigüedad de Archaeopteryx descubiertos en los yacimientos fósiles de Solnhofen en Alemania parecían capturar el momento preciso de la historia de la vida en el que evolucionaron las primeras aves.

El problema es que todo esto sucedió a principios de la década de 1860, mucho antes de que la paleontología (o la biología, para el caso) se convirtiera en una ciencia completamente moderna. En ese momento, sólo se había descubierto un puñado de dinosaurios, por lo que había un conocimiento base limitado para entender e interpretar al Archaeopteryx; por ejemplo, los vastos yacimientos fósiles de Liaoning en China, que han dado lugar a numerosos dinosaurios emplumados del período cretácico tardío, aún no habían sido excavados. Todo esto habría afectado a la posición de Archaeopteryx como el primer dino-pájaro.

Curiosidades sobre el Archaeopteryx

  • Fue el primer dinosaurio emplumado conocido por la ciencia.

  • El Archaeopteryx tenía unas temibles “garras de velociraptor”.

  • El Archaeopteryx creció como un kiwi (No, no la fruta).

  • Fue descubierto apenas dos años después de que Charles Darwin publicara sobre el origen de las especies.

  • El Archaeopteryx lució un plumaje de aspecto muy similar al de aves modernas.

  • Varios dinosaurios depredadores, incluyendo al Archaeopteryx, incluso tenían cerebros similares a los de un pájaro.

  • Un científico quería rebautizar a Archaeopteryx en honor al mítico grifo.

  • ¿Podría volar el Archaeopteryx? Es muy probable que no.