Como era la piel de los dinosaurios

La piel de reptil es un complejo sistema de escamas separadas por articulaciones flexibles. En las aves, el único grupo vivo de dinosaurios, las escamas se modificaron en plumas, excepto alrededor de las patas y el pico. Las patas traseras de los dinosaurios extintos probablemente se parecían a las patas de un pájaro, pero ¿Qué pasa con el resto de su cuerpo? 

Los fósiles de dinosaurios raros y no aviarios proporcionan evidencia directa intrigante. Una de ellas es el fósil de AMNH Edmontosaurus, uno de los mayores fósiles de dinosaurios jamás recogidos. Las impresiones de la piel se conservan en casi todo el cuerpo. Alrededor de la base de las extremidades, en el cuello y en otras articulaciones, la piel se dobla, como la que rodea las articulaciones de un elefante, presumiblemente para permitir flexibilidad durante el movimiento.

Características de la piel de los dinosaurios

Color

Los dinosaurios más grandes (como los saurópodos gigantes) eran probablemente de color neutro o gris, como los animales más grandes de la actualidad (por ejemplo, los elefantes). Nadie sabe exactamente qué colores o patrones eran la mayoría de los dinosaurios. Un hallazgo de dinosaurios fosilizados en 2009 incluyó proto plumas fosilizadas con signos celulares microscópicos de color, melanosomas que producen un color rojizo.

El color y el patrón se adaptan a las funciones que un organismo necesita para sobrevivir. Los dinosaurios que fueron cazados por su carne fueron probablemente camuflados para esconderse de sus depredadores. Algunos fueron coloreados de una manera particular para atraer a los compañeros y algunos incluso pueden haber sido de colores brillantes para que los depredadores sepan que tienen un sabor horrible. 

Los diferentes colores también son importantes para la regulación de la temperatura; los diferentes colores absorben (o reflejan) la luz del sol mientras el animal trata de controlar su temperatura corporal.

Textura

Fosil de ankylosaurus

Sólo se han encontrado impresiones cutáneas fosilizadas en una pequeña fracción de los dinosaurios conocidos. No se sabe mucho sobre la piel de los dinosaurios y existe cierto debate entre los paleontólogos sobre este tema. La mayoría de los fósiles de piel muestran piel rugosa, no escamosa; sólo los grandes comedores de plantas parecen haber tenido piel escamosa. Algunos de los dinosaurios tipo ave tenían protoplumas (un tipo de escama modificada).

  • Una niña de 12 años encontró una huella cutánea de T. rex fosilizada y llena de baches.
  • Los anquilosaurios tenían placas óseas fundidas en su piel coriácea, que era una excelente protección contra los depredadores.

Hallazgo reciente de piel de dinosaurios

En lo que se está llamando un hallazgo raro, los paleontólogos descubrieron pequeñas huellas de dinosaurios con trazas de piel “perfectas” en Corea del Sur. 

En un artículo publicado en Febrero de 2019, en la revista Scientific Reports, los investigadores describieron la piel de los dinosaurios, que provenía de las huellas del terópodo más pequeño conocido, el Minisauripus, como “exquisitamente conservada”.

rastros de dinosaurios exquisitamente preservados

 

Como lo indican los científicos, la superficie de la piel de los dinosaurios era similar al grado medio de papel de lija, sin embargo, con pequeños indicios de escamas en patrones armónicos, similar a una textura tejida por todas partes. Cada pequeño registro de escama tiene un ancho de sólo un tercio de milímetro.

El artículo reporta el ejemplo de la piel como semejante a la huella de dinosaurios terópodos mucho más grandes, en las que las escamas son más grandes pero nunca están preservadas a lo largo de toda la huella.

Los brontosaurios gigantes, parientes mucho más distantes, tenían escamas que dejaban rastros de 2 a 3 centímetros de diámetro. Así que la sutil e impecablemente preservada textura de la piel del Minisauripus  viene siendo una variación disminuida de la piel de un semejante mucho más grande, casi como una huella a escala.