Como nacieron los dinosaurios

Todo el mundo sabe que los dinosaurios fueron asesinados por una colisión cósmica. Pero pocos son conscientes de que su nacimiento y ascenso a la hegemonía se debieron también a los eventos de extinción masiva.

La extinción más grande de la historia, a veces llamada la Gran Muerte, fue hace 252 millones de años , dividiendo los períodos Pérmico y Triásico. Se estima que el 95% de las especies se perdieron, entre ellas, la más famosa, los trilobites.

Las rocas del Pérmico no muestran signos de dinosaurios, pero se han encontrado huellas en lo que hoy es Polonia y Alemania con rasgos comunes de dinosaurios, como la clásica postura de tres dedos, a sólo dos millones de años del Triásico.

“Esta extinción despejó el espacio dentro del ecosistema”, dijo el Dr. Richard Butler de la Universidad de Birmingham.

Una extinción propició el nacimiento de los dinosaurios

Una característica común de las criaturas que sobreviven a grandes extinciones es que tienden a ser pequeñas, dijo el Dr. Butler en el British Science Festival. Y estos primeros dinosaurios no fueron la excepción – sus huellas son de sólo 2 cm de largo, muy lejos de los gigantes que gobernaron el planeta durante gran parte de los próximos 187 millones de años.

La gran muerte dejo espacio para que los dinosaurios evolucionaran

En el momento de la Gran Muerte, la masa terrestre de la Tierra estaba concentrada en un gran continente, Pangea. Se solía pensar que los primeros dinosaurios evolucionaron en la parte que hoy es Sudamérica, y algunos todavía lo creen. Pero un fósil controversial con una historia inusual desafía esa visión.

El Nyasasaurus parrington, fue descubierto en 1933 cerca del lago Nyasa, Tanzania, por Francis Rex Parrington de la Royal Society, pero no fue examinado adecuadamente hasta 1956 (por Alan Charig).

Aunque es el primer ejemplo de dinosaurio encontrado, el Nyasasaurus, a tres metros de la punta a la cola, todavía no era un gigante, posiblemente porque había mucha competencia.

Durante la mayor parte del Triásico, vivían junto a otros animales, como los cinodontes, herbívoros similares a cerdos que eran ancestros de los mamíferos, y los rauisuchianos, los principales depredadores. Entonces, ¿Qué fue lo que originó el nacimiento de los dinosaurios? Otro evento de extinción.

Pangea comenzó a separarse hace unos 200 millones de años, en la frontera triásico-jurásica, creando el Océano Atlántico entre las Américas y los continentes africano y euroasiático. Una cadena de volcanes hizo erupción a lo largo de esta falla gigantesca, lo que llevó a otro evento de extinción masiva, éste que mató a la mitad de todas las especies conocidas.

Una vez más, se creó espacio para los dinosaurios, y esta vez florecieron. “Desde entonces, dominaron desde el ecuador hasta los polos”, dijo el Dr. Butler.

Entonces, hemos definido el sentido evolutivo de la interrogante por la que has llegado aquí. Ahora: ¿Qué hay del sentido biológico del nacimiento de los dinosaurios? Es decir ¿Cómo nacían estos animales prehistóricos?

¿Cómo nacían los dinosaurios?

Los dinosaurios nacen de huevos

Los dinosaurios no dieron a luz a crías como lo hacen los mamíferos. Como la mayoría de los reptiles, y como las aves, las hembras de los dinosaurios ponen varios huevos. Estos huevos se depositaban generalmente en un nido hecho de ramitas y hojas, o en un agujero que la hembra había cavado en el suelo o en la arena. 

Los huevos de dinosaurio pueden ser ovales o redondos y tan pequeños como una pelota de tenis o tan grandes como una bala de cañón. Un dinosaurio bebé, como un Troodon, puede haber picoteado su cáscara protectora con un diente de huevo especialmente diseñado, tal como lo hacen los pájaros y tortugas bebés.

¿Cuántos huevos puso un dinosaurio?

Algunos dinosaurios pusieron unos 20 huevos y los colocaron cuidadosamente en un círculo dentro del nido. Las hembras de los saurópodos pueden haber puesto hasta 40 huevos. Es probable que los dinosaurios pongan huevos una vez al año, por lo que una sola dinosaurio hembra probablemente eclosionó cientos de bebés en su vida. Los expertos piensan que entre el 50 y el 90 por ciento de los huevos sobrevivieron a la eclosión.

¿Cuál era el huevo más grande?

No es sorprendente que los dinosaurios más grandes, los saurópodos comedores de plantas, pusieron algunos de los huevos más grandes, aunque éstos eran sorprendentemente pequeños. Un huevo de saurópodo pesaba unos 5 kg (11 lb) y medía unos 30 cm (12 pulgadas) de largo. Esto es sólo el doble del tamaño de un huevo de avestruz, y es muy pequeño comparado con el tamaño de la madre.

¿Las hembras se sentaban en sus nidos?

Oviraptor muere cuidando su nidoEste nido de Oviraptor fosilizado de 80 millones de años de antigüedad resultó ser un descubrimiento sorprendente. La madre de Oviraptor había muerto con los brazos extendidos sobre los huevos, como protegiéndolos. Esto sugiere que el Oviraptor, y probablemente otros dinosaurios similares a las aves, eran criadores, se sentaban en sus nidos para mantener los huevos calientes o frescos.

¿Los dinosaurios cuidaban a sus crías?

La evidencia fósil sugiere que una hembra Maiasaura trajo comida a sus bebés después de eclosionar, e incluso puede haber cuidado de sus crías durante un año. No hay evidencia de que otros dinosaurios se preocuparan por los jóvenes vivos, pero es como si muchos se hubieran quedado cerca del nido para proteger sus huevos, como sus parientes vivos más cercanos, los cocodrilos.

¿Qué tan rápido crecieron los bebés?

Después de eclosionar, los bebés dinosaurios, como estos troodones, crecieron rápidamente. La mayoría tuvo que aprender a defenderse rápidamente si quería sobrevivir. La evidencia fósil de los jóvenes hadrosauros muestra que duplicaban su tamaño en unas seis semanas. Maiasaura, de un año de edad, medía unos 3 metros (10 pies) de largo. Dependiendo de su tipo, los dinosaurios generalmente crecieron completamente después de unos 14 años.