como se reproducian los dinosaurios

¿Has pensado como tenían sexo los Stegosaurus? Sería todo un desafío, -con cerdas de púas afiladas-  ¿Como harian para reproducirse sin pincharse unos a otros?.

El Stegosaurus se ha convertido en un icono del misterio que rodea al sexo de los dinosaurios. Los dinosaurios deben haberse apareado, pero la forma en que lo hicieron ha dejado perplejos a los paleontólogos durante más de 100 años. A falta de mucha evidencia sólida, los científicos han hecho todo tipo de especulaciones: En su artículo de 1906 que describía el Tyrannosaurus rex, por ejemplo, el paleontólogo Henry Fairfield Osborn propuso que los dinosaurios tiranos machos usaran sus minúsculos brazos para “agarrar durante la cópula”. 

Otros siguieron nociones similares sobre la función de las púas del pulgar en las garras del Iguanodon. Estas ideas finalmente cayeron en desuso -quizás debido a lo poco probable, tanto como a cualquier otra cosa- pero la pregunta permaneció. ¿Cómo podemos estudiar la vida sexual de animales que han estado muertos durante millones y millones de años?

La conservación de los tejidos blandos es muy rara, y nadie ha descubierto todavía un dinosaurio exquisitamente preservado con sus órganos reproductores intactos. En términos de mecánica básica, la mejor manera de estudiar el sexo de los dinosaurios es mirar a los parientes vivos más cercanos de los animales. 

Estudio de los descendientes

Los dinosaurios compartían un antepasado común con caimanes y cocodrilos hace más de 250 millones de años, y las aves modernas son los descendientes vivos de dinosaurios similares al Velociraptor. Por lo tanto, podemos suponer que las estructuras anatómicas presentes tanto en las aves como en los cocodrilos también estaban presentes en los dinosaurios.

Los órganos reproductores de ambos grupos son generalmente similares. Los machos y las hembras tienen una sola abertura, llamada cloaca, que es un órgano de doble uso para el sexo y la excreción. Los machos y los cocodrilos tienen un pene que emerge de la cloaca para entregar esperma. El sexo de los dinosaurios debe haber seguido el patron “Insertar A en la ranura B” llevado a cabo por sus descendientes y primos de hoy en día.

Más allá de la anatomía básica, las cosas se complican un poco. Como observó Robert Bakker en su libro The Dinosaur Heresies de 1986:

“Las prácticas sexuales abarcan no sólo el acto físico de la cópula, sino también todos los rituales previos al apareamiento, el pavoneo, la danza, las peleas y el resto”. 

Cientos de especies de dinosaurios han sido descubiertas (y muchas más aún no han sido encontradas); vivieron, se reprodujeron y murieron en el transcurso de más de 150 millones de años. Puede haber habido tantos rituales de cortejo como especies de dinosaurios. En los últimos años, los paleontólogos salieron del reino de la especulación pura y comenzaron a reconstruir la diversa vida reproductiva de algunos de estos animales.

¿Como se determina el sexo de los dinosaurios?

La primera prioridad en el estudio del apareamiento de los dinosaurios es determinar qué sexo es cuál. Los paleontólogos han intentado varios enfoques para este problema, buscando diferencias de sexo en tamaño u ornamentación. Sin embargo, es frustrante que pocas especies estén representadas por suficientes fósiles para permitir este tipo de estudio, y ningún ejemplo de diferenciación obvia entre los sexos en la anatomía total del esqueleto se ha vuelto indiscutible.

Hace unos seis años, la paleontóloga Mary Schweitzer descubrió que el secreto para determinar el sexo de los dinosaurios ha estado encerrado en los huesos todo el tiempo. Justo antes de poner huevos, las hembras de los dinosaurios -como las hembras de los pájaros- utilizaban sus propios huesos para obtener calcio con el fin de construir cáscaras de huevo. La fuente era un tipo temporal de tejido llamado hueso medular que recubre el interior de las cavidades óseas de la pierna. Cuando se descubrió tal tejido en el fémur de un tiranosaurio, los paleontólogos sabían que tenían un dinosaurio hembra.

Una vez que supieron lo que estaban buscando, los paleontólogos buscaron hueso medular en otras especies. En 2008, los paleontólogos Andrew Lee y Sarah Werning informaron que habían encontrado hueso medular dentro de las extremidades del dinosaurio depredador Allosaurus y un primo evolutivo de Iguanodon llamado Tenontosaurus. Más hembras, todas preparadas para poner huevos.

Reproducción temprana

Los científicos pueden estimar la edad de estos dinosaurios examinando su microestructura ósea en busca de anillos de crecimiento. Los hallazgos mostraron que los dinosaurios comenzaron a reproducirse temprano. Algunas hembras aún no habían alcanzado el tamaño corporal de madurez cuando comenzaron a poner huevos. Otros fósiles mostraron que fue sólo después de que las hembras comenzaron a reproducirse que su crecimiento comenzó a disminuir. Estos dinosaurios crecieron rápidamente y se convirtieron en madres adolescentes.

Basada en lo que se sabe sobre la vida de los dinosaurios, esta estrategia tenía sentido evolutivo. Los dinosaurios crecieron rápidamente -otro estudio de Lee y un grupo diferente de colegas encontraron que las especies de presas como el Hadrosaurus Hypacrosaurus pueden haber crecido más rápido que las especies depredadoras como una especie de defensa. Y los dinosaurios, ya fueran presas o depredadores, a menudo morían jóvenes, por lo que cualquier dinosaurio que fuera a transmitir sus genes tenía que empezar temprano.

Ritual de apareamiento

Dinosaurio en ritual de apareamiento

Sydney Mohr

Las citas con dinosaurios adolescentes no implicaban ir al cine o salidas nocturnas a bailar. Lo que realmente hicieron ha sido en gran medida objeto de inferencia. En su relato de 1977 sobre un “brontosaurio” femenino (ahora conocido como Apatosaurus), el paleontólogo Edwin Colbert imaginó lo que sucedió cuando los machos de las manadas de saurópodos comenzaron a sentir necesidad de aparearse.

“Con frecuencia, dos machos se miraban el uno al otro, para asentir con la cabeza hacia arriba y hacia abajo, o para tejerlas de un lado a otro a través de considerables arcos”, se imaginó, especulando que, “a veces, se enredaban el cuello mientras se empujaban el uno contra el otro”.

Treinta años más tarde, el paleontólogo Phil Senter ofreció una variación científica de esta idea, sugiriendo que los largos cuellos de dinosaurios como Diplodocus y Mamenchisaurus evolucionaron como resultado de la competencia por parejas, un ejemplo de selección sexual. Las hembras pueden haber preferido machos con cuellos extra largos o los machos pueden haber usado sus cuellos en competencia directa, aunque ninguna de las dos posibilidades ha sido apoyada directamente. Sin embargo, estas estructuras prominentes bien podrían haber sido utilizadas en las exhibiciones de apareamiento. ¿Qué mejor manera para que un saurópodo se anuncie a miembros del sexo opuesto que arriesgándose y pavoneándose un poco?