Cuantos años vivian los dinosaurios

El esqueleto de un dinosaurio de cien millones de años puede decirnos mucho sobre lo que comió, cómo corrió e incluso cómo interactuó con otros de su especie, pero no mucho sobre cuánto tiempo vivió antes de morir de viejo. El hecho es que, estimar la vida útil del saurópodo o terópodo promedio implica recurrir a numerosas líneas de evidencia, incluyendo analogías con reptiles, aves y mamíferos modernos, teorías sobre el crecimiento y metabolismo de los dinosaurios, y (preferiblemente) análisis directo de los huesos de dinosaurios fosilizados pertinentes.

Antes que nada, por supuesto, ayuda a determinar la causa de la muerte de cualquier dinosaurio. Dada la ubicación de ciertos fósiles, los paleontólogos a menudo pueden averiguar si los desafortunados individuos fueron enterrados por avalanchas, ahogados en inundaciones o asfixiados por tormentas de arena; además, la presencia de marcas de mordeduras en hueso sólido es un buen indicio de que el dinosaurio fue asesinado por depredadores (aunque también es posible que el cadáver haya sido escarbado después de que el dinosaurio muriera por causas naturales o que el dinosaurio se haya recuperado de una lesión infligida previamente).

Si un espécimen puede ser identificado de manera concluyente como juvenil, entonces se descarta la muerte por vejez, aunque no la muerte por enfermedad (y todavía sabemos muy poco sobre las enfermedades que afligieron a los dinosaurios).

Tiempo promedio de vida según: Razonamiento por analogía

Parte de la razón por la que los investigadores están tan interesados en la vida de los dinosaurios es que los reptiles modernos son algunos de los animales más longevos de la tierra: las tortugas gigantes pueden vivir más de 150 años, e incluso los cocodrilos y caimanes pueden sobrevivir hasta los sesenta y setenta años.

Aún más tentador, algunas especies de aves, que son descendientes directos de los dinosaurios, también tienen una larga vida útil. Los cisnes y los buitres pavos pueden vivir más de 100 años, y los loros pequeños a menudo sobreviven a sus dueños humanos. Con la excepción de los humanos, que pueden vivir más de 100 años, los mamíferos presentan números poco sobresaliente, alrededor de 70 años para un elefante y 40 años para un chimpancé, y los peces y anfibios más longevos alcanzan los 50 ó 60 años.

Uno no debe apresurarse a concluir que sólo porque algunos de los parientes y descendientes de los dinosaurios regularmente llegan a la marca del siglo, los dinosaurios deben haber tenido una larga vida también. Parte de la razón por la que una tortuga gigante puede vivir tanto tiempo es que tiene un metabolismo extremadamente lento; es una cuestión de debate si todos los dinosaurios eran igualmente de sangre fría. Además, con algunas excepciones importantes (como los loros), los animales más pequeños tienden a tener vidas más cortas, por lo que el Velociraptor promedio de 25 libras podría haber tenido suerte de vivir más de una década. Por el contrario, las criaturas más grandes tienden a tener vidas más largas, pero el hecho de que un Diplodocus sea 10 veces más grande que un elefante no significa necesariamente que haya vivido diez veces (o incluso dos veces) más tiempo.

Tiempo promedio de vida según: Razonamiento por metabolismo

dinosaurios grandes podrian vivir mas tiempo

El metabolismo de los dinosaurios sigue siendo objeto de controversia. Pero últimamente algunos paleontólogos han presentado un argumento convincente de que los herbívoros más grandes, incluidos los saurópodos, los titanosaurios y los hadrosaurios, lograron la “homeotermia”, es decir, se calentaron lentamente bajo el sol y se enfriaron con la misma lentitud por la noche, manteniendo una temperatura interna casi constante. 

Dado que la homeotermia es consistente con un metabolismo de sangre fría, y dado que un Apatosaurus de sangre caliente (en el sentido moderno) se habría cocinado de adentro hacia afuera como una papa gigante, una vida útil de 300 años parece estar dentro de las posibilidades de estos dinosaurios.

¿Qué hay de los dinosaurios más pequeños? Aquí los argumentos son más ambiguos y complicados por el hecho de que incluso los animales pequeños de sangre caliente (como los loros) pueden tener una larga vida útil. La mayoría de los expertos creen que la vida de los dinosaurios herbívoros y carnívoros más pequeños era directamente proporcional a su tamaño, por ejemplo, el Compsognathus del tamaño de un pollo podría haber vivido durante cinco o diez años, mientras que un Allosaurus mucho más grande podría haber llegado a los 50 o 60 años. Sin embargo, si se puede probar de manera concluyente que un dinosaurio era de sangre caliente, de sangre fría o algo intermedio, estas estimaciones estarían sujetas a cambios.

Tiempo promedio de vida según: Razonamiento por crecimiento óseo

Podrías pensar que un análisis de los huesos reales de los dinosaurios ayudaría a aclarar la cuestión de cuán rápido crecieron los dinosaurios y cuánto tiempo vivieron, pero frustrantemente, este no es el caso. Como escribe el biólogo R.E.H. Reid en The Complete Dinosaur, “el crecimiento óseo era a menudo continuo, como en mamíferos y aves, pero a veces periódico, como en reptiles, con algunos dinosaurios siguiendo ambos estilos en diferentes partes de sus esqueletos”

Además, para establecer las tasas de crecimiento óseo, los paleontólogos necesitan tener acceso a múltiples especímenes del mismo dinosaurio, en diferentes etapas de crecimiento, lo que a menudo es imposible debido al registro fósil limitado.

Todo se reduce a esto: algunos dinosaurios, como el Hipacrosaurio de pico de pato, crecieron a un ritmo fenomenal, alcanzando tamaños adultos de unas pocas toneladas en tan sólo una docena de años (presumiblemente, este ritmo acelerado de crecimiento redujo la ventana de vulnerabilidad de los juveniles a los depredadores). El problema es que todo lo que sabemos sobre el metabolismo de sangre fría es inconsistente con este ritmo de crecimiento, lo que puede significar que el Hipacrosaurio en particular (y los grandes dinosaurios herbívoros en general) tenían un tipo de metabolismo de sangre caliente, y por lo tanto la vida máxima es muy inferior a los 300 años que hablábamos anteriormente.

Por la misma razón, otros dinosaurios parecen haber crecido más como cocodrilos y menos como mamíferos, a un ritmo lento y constante, sin la curva acelerada vista durante la infancia y la adolescencia. El Sarcosuchus, el cocodrilo de 15 toneladas más conocido como el “SuperCroc”, probablemente tardó entre 35 y 40 años en alcanzar su tamaño adulto, y luego siguió creciendo lentamente durante toda su vida. 

Si los saurópodos siguieran este patrón, esto indicaría un metabolismo de sangre fría, y su vida útil estimada se acercaría una vez más a la marca de los múltiples siglos.

Entonces, ¿Qué podemos concluir? Claramente, hasta que establezcamos más detalles sobre el metabolismo y las tasas de crecimiento de varias especies, cualquier estimación séria de la vida de los dinosaurios tiene que ser tomada con mucho cuidado.