Dinosaurios Marinos o Acuáticos

Llamarlos dinosaurios acuáticos sería un poco desatinado, por no decir científicamente inexacto, ya que los verdaderos dinosaurios sólo vivían en tierra. Los dinosaurios reales también poseían una estructura de cadera distinta que nunca se vio replicada en otros reptiles marinos. De hecho, los dinosaurios eran sólo una clase de Archiosaurios (Lagartos gobernantes) que habitaban la tierra durante la Era Mesozoica.

Sin embargo, la vida marina durante la era de los dinosaurios era notablemente diferente de lo que es hoy en día, marcada por reptiles marinos prehistóricos de proporciones colosales que podían tragar hasta un gran tiburón blanco entero. Estos reptiles, dinosaurios marinos reales o no, eran depredadores líderes en la cima de su propia cadena alimenticia, la evolución hizo lo suyo estos grandes reptiles del océano, generalmente mal clasificados como tipos de dinosaurios marinos de la Era Mesozoica, estas criaturas nadaron en los océanos desde hace 248 a 65 millones de años.

Dinosaurios marinos

Origen de los dinosaurios marinos

Los primeros reptiles marinos llegaron al océano en el período Triásico, hace unos 237 millones de años, y consistían principalmente en los plesiosaurios de cuello largo, considerados como el dinosaurio marino más grande, hoy sabemos ya, que es erróneo catalogarlos así, este era la contraparte de la vida real del mítico monstruo del lago Ness; y los ictiosaurios, también conocidos como lagartos peces. 

Poco después de que la Gran extinción del Pérmico diezmara alrededor del 96% de toda la vida en el océano, nuevas formas de vida acuática comenzaron a llegar a los mares. Los ictiosaurios fueron los primeros, y vinieron en una variedad de especies diferentes con tamaños que van desde 31 pulgadas hasta 72 pies.

¿Qué comían los dinosaurios marinos?

La mayoría de estos habitantes de las profundidades oceánicas, se consideraban dinosaurios marinos carnívoros que se alimentaban de peces, calamares y pequeños reptiles marinos que vivían cerca del fondo del océano.

También comían moluscos y otras pequeñas criaturas marinas. Recientemente, los científicos han encontrado evidencia de que los Plesiosauriosos pueden haber sido también “comedores de fondo”. Es decir, se alimentarían del fondo del mar, de cosas como almejas y caracoles. 

Especies de reptiles marinos prehistóricos

Se han descubierto alrededor de 100 especies diferentes de ictiosaurios y se logró determinar que pertenecían a otras familias de reptiles y no a los dinosaurios, algunas de las cuales son el Ophthalmosaurus, el Besanosaurus y el Ichthyosaurus.

Estudiando estas especies de “dinosaurios” marinos de cerca, como los ictiosaurios, llegaron los plesiosaurios. Las llamadas serpientes marinas de la Era Mesozoica, con sus cuerpos anchos, colas cortas y cuellos inusualmente largos, los plesiosaurios vivían principalmente de una dieta de peces y pequeños animales marinos. Eran gigantescos, especialmente en lo que se refiere a sus cuellos, pero aunque carnívoros, nunca fueron los depredadores viciosos como sus primos, los pliosaurios. Un ejemplo clásico sería el Elasmosaurus platyurus, sólo se alimentaba de calamares y peces más pequeños que vivían bajo el agua.

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Poco después de la aparición de los plesiosaurios, una especie relacionada de reptiles marinos con cuellos más cortos y mandíbulas más fuertes comenzó a emerger. Los Pliosaurios eran depredadores superiores. Se alimentaban de casi todo lo que podían abordar, incluyendo peces más grandes e incluso otros reptiles marinos. El más feroz de los pliosaurios fue probablemente el Liopleurodon.

Una cosa interesante a tener en cuenta, sin embargo, es que mientras los plesiosaurios nadaban en los océanos hace unos 205 millones de años, sus primos, los pliosaurios, no llegaron hasta varias decenas de millones de años después, durante el período Jurásico. Con el comienzo del período Jurásico, los dinosaurios y reptiles marinos se hicieron más grandes y despiadados, más rápidos y mejor adaptados a los muchos peligros de un mundo en desarrollo.

Los ictiosaurios, al no adaptarse, comenzaron su lento declive. Los plesiosaurios continuaron, aunque lentamente. Los pliosaurios, sin embargo, prosperaron. Con sus cuellos más cortos, sus miembros acolchados y su enorme estructura mandibular, criaturas como el Liopleurodon y el Cryptoclidus reinaban ahora como los nuevos señores de las profundidades marinas.

Para el período jurásico tardío, los ictiosaurios casi habían desaparecido. Con el comienzo del período Cretácico, desaparecieron por completo. Ahora fueron reemplazados por un cuarto grupo de reptiles marinos. Los mosasaurios, se elevaron para convertirse en los depredadores más feroces de su tiempo. Comían absolutamente de todo a su paso, tiburones, ballenas, peces grandes, reptiles marinos e incluso otros mosasaurios. Criaturas como el Mosasaurio, el Tilosauro y el Hainosaurio se convirtieron en los demonios absolutos del profundo mar oscuro, desde zambullirse en el fondo del océano hasta acechar las superficies de las aves que vuelan a baja altura. 

Nombres de dinosaurios marinos

Hesperornis

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Una de las llamadas “aves dentadas” que se encuentran comúnmente en el Cretácico de Norteamérica y en otros lugares. Sin vuelo y sin poder caminar adecuadamente, Hesperornis pasó la mayor parte de su tiempo en el mar cazando peces y calamares, llegando a tierra para aparearse y poner huevos.

Tiempo: 80-65 millones de años atrás.

Tamaño: 6 pies y 6 pulgadas de largo.

Dieta: Un depredador marino comiendo pescado, amonitas y belemnitas.

Evidencia: Hasta ahora sólo se han encontrado fósiles en Norteamérica.

Dato: Mientras que las aves podrían ser famosas por tener cerebros diminutos, los cerebros de Hesperornis eran pequeños incluso para los estándares de las aves.

Halisaurus

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Se cree que están estrechamente relacionados con las serpientes, los mosasaurios tenían colas extremadamente largas (hasta la mitad de la longitud de su cuerpo) y se tragaron a su presa entera. Extendidas por todo el mundo, se diversificaron en una asombrosa variedad de especies, desde pequeños habitantes de la costa como Halisaurus hasta monstruosos depredadores de aguas abiertas.

Tiempo: 86-65 millones de años atrás.

Tamaño: 10-13 pies de largo.

Dieta: Peces, moluscos y aves marinas.

Evidencia: Se han descubierto fósiles en América del Norte, América del Sur, África del Norte y Europa.

Dato: Los primeros fósiles de mosasaurios fueron descubiertos alrededor de 1780, casi 50 años antes que los primeros fósiles de dinosaurios.

Elasmosaurus

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Tiempo: 85-65 millones de años atrás.

Tamaño: 15 metros de largo, la mayor parte del cuello.

Dieta: Peces pequeños, amonitas, belemnitas, etc.

Evidencia: Se han descubierto fósiles en los Estados Unidos, Rusia y Japón.

Datos: El Elasmosaurus promedio tenía más de 22 libras en su estómago. En su cuello tenía 74 vértebras, mientras que los humanos sólo tienen siete.

Archelon

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La tortuga más grande que ha vivido, habría pasado la mayor parte de su vida en el mar comiendo medusas y amonitas y, ocasionalmente, comiendo algas. Habría regresado a tierra sólo para aparearse y poner huevos.

Tiempo: 75-65 millones de años atrás.

Tamaño: 15 pies de largo.

Dieta: Medusas, amonites y belemnites, además de algunas plantas.

Evidencia: Se han encontrado fósiles en Norteamérica.

Dato: Archelon puede haber pasado varios meses del año durmiendo en el lecho marino.

Xiphactinus

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Se encontró un espécimen particularmente fosilizado que  muestra que su última comida es otro pez de 7 pies de largo. Es probable que la última comida también fuera la causa de la muerte.

Tiempo: 90-65 millones de años atrás.

Tamaño: 20 pies de largo.

Dieta: Era un cazador de persecución, persiguiendo a otros peces grandes.

Evidencia: Se han encontrado fósiles en Norteamérica.

Dato: Xiphactinus se movía rápido y podría haber saltado fuera del agua como lo hacen los delfines hoy en día.

Tylosaurus

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Hacia el final del Cretácico, los mosasaurios gigantes eran sin duda los principales depredadores. La especie norteamericana Tilosaurio alcanzó los 50 pies de largo, mientras que el Hainosaurio más grande conocido, alcanzó los 56 pies de largo.

Tamaño: 56 pies de largo.

Dieta: Hesperornis, tiburones, peces grandes, tortugas, amonites, mosasaurios pequeños y otros reptiles marinos grandes.

Evidencia: Se han encontrado fósiles en Norteamérica y Europa.

Dato: La evidencia fósil sugiere que los mosasaurios gigantes comieron casi cualquier cosa en su camino, incluyendo otros mosasaurios.

 

¿Cómo reaccionaron los reptiles marinos a las condiciones cambiantes durante la era de los dinosaurios?

La naturaleza irregular del registro fósil dejó muchas incógnitas sobre cómo estos reptiles interactuaban entre sí y con otras formas de vida marina, o cómo estas relaciones cambiaron con el tiempo.

“Los reptiles marinos son un grupo notoriamente poco estudiado, y ha sido difícil establecer sus relaciones entre ellos”, dijo Mark Norell, presidente de paleontología del Museo Americano de Historia Natural de Nueva York.

Para arrojar luz sobre estos misterios, los científicos examinaron los fósiles de reptiles marinos más comunes: los dientes, que a menudo se conservan en ausencia de restos óseos más completos. Analizaron miles de dientes conservados en una docena de museos, centrándose en 122 dientes de aproximadamente 50 especies excavadas en yacimientos de toda Inglaterra.

Estos fósiles provienen de un lapso de 18 millones de años, entre 148 y 166 millones de años atrás. En aquel entonces, la mayor parte de Inglaterra estaba cubierta por el llamado Jurassic Sub-Boreal Seaway, “un mar tropical, cálido y poco profundo pero cada vez más profundo”, dijo el autor principal del estudio Davide Foffa, un paleontólogo vertebrado de la Universidad de Edimburgo en Escocia.

Entre otros habitantes de la vía marítima se encontraban el que podría ser el pez más grande que haya existido jamás, el Leedsichthys de 16,5 metros; parientes extintos del nautilo moderno conocidos como amonites; y parientes extintos de los calamares conocidos como belemnites, dijo.

Trabajos anteriores desenterraron fósiles de reptiles marinos del principio y el final de este período de 18 millones de años. Para este nuevo estudio, los investigadores descubrieron muchos dientes de la mitad de este lapso, ayudando a llenar los vacíos en cuanto a la ecología y evolución de los reptiles marinos en este sitio.

El tamaño y la forma de los dientes ofrecían pistas sobre lo que los reptiles marinos a los que pertenecían una vez comieron, y los paleontólogos encontraron que podían dividir estos reptiles en cinco grupos basados en su dieta. Por ejemplo, los plesiosauroides tenían dientes delgados y puntiagudos buenos para comer pescado y calamares, mientras que los ictiosaurios tenían dientes cónicos buenos para aplastar presas blandas.

Estos grupos de reptiles marinos probablemente permanecieron confinados a sus nichos especializados, permitiendo a muchas especies vivir juntas sin competencia. Este patrón se asemeja a las cadenas alimenticias de los océanos modernos, donde muchas especies diferentes pueden coexistir en la misma zona porque no se pelean por los mismos recursos.

Los investigadores también descubrieron que durante este período, a medida que aumentaba el nivel del mar a nivel mundial, se produjo una drástica disminución de los reptiles marinos que vivían en aguas menos profundas y capturaban peces y calamares. Al mismo tiempo, los reptiles marinos que vivían en aguas más profundas prosperaron y se diversificaron, incluyendo depredadores que se especializaron en objetivos duros como las tortugas o en grandes presas.

Los océanos modernos siguen un patrón similar: los mamíferos marinos más pequeños que se alimentan de peces y calamares, como los delfines nariz de botella, prefieren las aguas menos profundas, mientras que las especies más grandes que pueden tener como objetivo presas más grandes, como las orcas, prefieren las aguas más profundas, dijo Foffa. Esto puede ser simplemente porque las aguas más profundas pueden soportar animales más grandes, dijo.

Estos hallazgos implican que las reglas ecológicas dictan la forma en que las criaturas marinas “interactúan entre sí y con otros grupos de animales en sus ecosistemas, independientemente de si son mamíferos o reptiles”, dijo el paleontólogo de vertebrados Kenneth Angielczyk del Museo de Campo de Chicago, quien no participó en esta investigación. La investigación futura puede estudiar si los animales marinos que vivieron en otros períodos de tiempo también siguieron estas reglas, dijo Norell, quien tampoco participó en este estudio.

En definitiva, esta investigación revela cómo los fósiles pueden ayudar a explicar las consecuencias de las condiciones cambiantes del hábitat, dijo Foffa.

“Si nuestros resultados son exactos, la evolución de los reptiles marinos y sus ecosistemas se vio profundamente afectada por los cambios en el medio ambiente. Como nuestro planeta está pasando por severos cambios ambientales, este tipo de estudio puede ayudarnos a entender mejor cómo nuestro mundo puede estar cambiando con los cambios climáticos, la pérdida de hábitats, etc.”.