Donde cayó el meteorito que mato a los dinosaurios

De todos los lugares del mundo en los que un meteorito pudo haber golpeado la Tierra antigua, la Península de Yucatán fue posiblemente la peor. Sólo el 13 por ciento de la superficie de la Tierra está compuesta de rocas que podrían haber causado un evento de extinción tan grande.

¿Realmente fue un asteroide?

En 1980, el físico Luis Walter Álvarez, ganador del Premio Nobel, y su hijo Walter, geólogo, publicaron una teoría según la cual una capa histórica de arcilla rica en iridio fue causada por un gran asteroide que chocó con la Tierra. La devastación instantánea en las inmediaciones y los efectos secundarios generalizados de un impacto de asteroide se consideraron la razón por la que los dinosaurios se extinguieron tan repentinamente.

Luis Walter Álvarez  y su hijo Walter son conocidos por su teoría de que un asteroide colisionó con nuestro planeta hace 66 millones de años y causó la muerte de todos los dinosaurios no aviares y muchos otros animales.

Los asteroides son grandes cuerpos rocosos que orbitan el Sol. Su diámetro oscila entre unos pocos y cientos de metros. Cualquier fragmento de un asteroide que sobreviva al aterrizaje en la Tierra se conoce como meteorito.

La hipótesis de Álvarez fue inicialmente controvertida, pero ahora es la teoría más ampliamente aceptada para la extinción masiva al final de la Era Mesozoica.

Descubriendo el Sitio de Impacto

Estos hallazgos condujeron a una extensa búsqueda de un cráter de gran impacto que tiene 65 millones de años de antigüedad.  Siete investigadores norteamericanos finalmente localizaron el sitio de impacto en la Península de Yucatán.

El cráter de Chicxulub

La clave de ese éxito fue el descubrimiento en Haití de una secuencia inusualmente gruesa de eyectas de impacto.  Alan Hildebrand y David Kring midieron un depósito de escombros de 0,5 metros de espesor. Los análisis de laboratorio subsiguientes mostraron que el depósito estaba dominado por esférulas de fundido de impacto y que contenía una cantidad inusualmente grande de cuarzo de impacto, lo que indica inequívocamente que el depósito había sido expulsado de un cráter de impacto. 

Debido a que el depósito era tan grueso, y mucho más grueso que cualquier otra sección del límite K-T medida previamente, ellos, junto con Bill Boynton, dedujeron que el impacto del límite K-T había ocurrido en el Golfo de México o en la región del Caribe.

Frontera K-T en Haití

El trabajo de campo que catalizó el descubrimiento del cráter de Chicxulub ocurrió en Haití, en la península sur de la isla de La Española, donde anteriormente Florentin Maurrasse había localizado el límite K-T.  Allí, Alan Hildebrand y David Kring midieron en febrero de 1990 los gruesos depósitos de esférulas de fundido de impacto, recubiertas con una capa de sedimentos ricos en iridio y cuarzo de impacto.

El espesor primario del depósito de eyectas de impacto es de 46 centímetros. En otras áreas, los materiales eyectados por impacto parecen haber sido reelaborados por las corrientes de fondo del lecho marino, produciendo depósitos de hasta 125 centímetros de espesor.  

El depósito de escombros de impacto en Haití era mucho más grueso que en cualquier otro lugar conocido en ese momento (por ejemplo, en Nuevo México y Colorado se conocían depósitos de 1 centímetro de espesor), lo que indicaba que el impacto en el límite del K-T debió haber ocurrido en algún lugar del Golfo de México o de la región proto-caribeña.

¿Qué ocurrió después del impacto?

Existen innumerables teorías sobre lo que, precisamente, sucedió a nuestro planeta y a sus habitantes prehistóricos después del impacto. Algunas explicaciones para la desaparición de los dinosaurios culpan a las nubes de escombros y hollín que bloquearon el sol y enfriaron el planeta, mientras que otras dicen que fueron gases nocivos de las erupciones volcánicas mundiales, o incluso una gran plaga.

Según un nuevo estudio de la revista Procedimientos de la Academia Nacional de Ciencias, el enfriamiento global fue el culpable.

En cuanto al impacto, la investigación encontró que el asteroide Chicxulub, que tenía más de 6 millas de ancho, provocó incendios forestales que se extendieron por cientos de millas, desencadenaron un tsunami de una milla de altura y liberaron miles de millones de toneladas de azufre a la atmósfera. Esa neblina gaseosa bloqueó el sol, enfriando la Tierra y condenando a los dinosaurios.

Examen del cráter de Chicxulub

Para comprender mejor lo que sucedió en ese fatídico día de la historia de nuestro planeta, los científicos que se encuentran detrás del nuevo estudio llevaron a cabo un examen en profundidad del cráter de impacto de Chicxulub, una hazaña desafiante, dado que el cráter se extiende 12 millas hasta las profundidades del Golfo de México.

Científicos estudiando cráteres de impacto

Recolectaron muestras de rocas allí en 2016, de una parte del cráter en la que se depositaron rocas y escombros justo después del impacto del asteroide.  Nunca antes se habían extraído rocas de esa zona.

Pasaron los siguientes tres años analizando las muestras para reconstruir geológicamente una línea de tiempo de lo que sucedió después del impacto.

El asteroide golpeó con el poder de 10 mil millones de bombas atómicas

Esto es lo que mostró su línea de tiempo:

A un minuto del impacto, el asteroide había perforado un agujero de casi 100 millas de ancho en el fondo del mar, creando un pozo burbujeante de roca fundida y gas súper caliente. El contenido de esa caldera ardiente se disparó, creando una columna de agua en lo alto de la montaña.

La cresta colapsó en minutos y se solidificó en picos ondulantes de lava y material rocoso. Estos picos se cubrieron con más rocas, rastros de tierra quemada y carbón transportado allí por las olas del océano.

La presencia de carbón, dijeron los investigadores, es prueba de que los incendios forestales se encendieron después del impacto; algunos de los incendios probablemente comenzaron a cientos de kilómetros de distancia del cráter.

Los autores estimaron que la potencia del asteroide era equivalente a diez mil millones de las bombas atómicas empleadas durante la II Guerra Mundial.

La roca espacial habría vaporizado la tierra circundante y habría hecho que el agua del océano se precipitara desde el lugar del impacto a la velocidad de un avión a reacción. Esa agua formó un tsunami, de cientos de metros de altura, que podría haber llegado hasta el actual Illinois antes de retroceder.

Se determinó que la roca espacial habría llegado a una velocidad de más de 12 millas por segundo, así que incluso los dinosaurios a 1.000 millas del impacto probablemente no vivieron mucho antes de que el calor los alcanzara.