El elasmosaurus

El Elasmosaurus era un género de plesiosaurio muy grande con un cuello extremadamente largo. Alrededor de la misma longitud que una ballena jorobada moderna, pero más ligera, el Elasmosaurus es el mayor plesiosaurio conocido y también tiene uno de los cuellos más largos de todos los plesiosaurios.

Este grupo no es un grupo de dinosaurios, pero es reptil y pertenece al grupo familiar Plesiosauria.  Este género tenía un cuello de serpiente y un cuerpo ancho y grande que se asemejaba al de una tortuga sin caparazón.

Elasmosaurus fue uno de los instigadores de la guerra de los huesos

A finales del siglo XIX, la paleontología estadounidense se vio afectada por la Guerra de los Huesos, una disputa de décadas entre Edward Drinker Cope (el hombre que dio nombre a Elasmosaurus) y su archirrival, Othniel C. Marsh, de la Universidad de Yale. Cuando Cope reconstruyó el esqueleto de Elasmosaurus, en 1869, colocó brevemente la cabeza en el extremo equivocado, y la leyenda dice que Marsh señaló su error en voz alta y en forma muy despectiva, aunque parece que la parte responsable pudo haber sido el paleontólogo Joseph Leidy.

Descripción del Elasmosaurus

El Elasmosaurio era un plesiosaurio largo de 10,3 metros (38 pies) de longitud. Tuvo una cabeza pequeña sobre un cuello largo, con cuatro aletas y una cola corta. El Elasmosaurus y su pariente Albertonectes fueron los animales de cuello más largo que se sabe que han vivido jamás.

El hocico era redondeado y casi formaba un semicírculo cuando se lo veía desde arriba, y las premaxilas (que forman el frente de la mandíbula superior) tenían una quilla baja en la línea media. No se sabe cuántos dientes tenía el Elasmosaurio, debido a los fósiles fragmentados. Probablemente tenía seis dientes en cada premaxila (un número que lo distingue de otros plesiosaurios), y los dientes que allí se conservan se formaron como grandes colmillos.

Características

  • Nombre: Elasmosaurus

  • Dieta: Piscívora

  • Peso: 3.000 kg

  • Largo: 10.3 metros

Los dos dientes delanteros eran más pequeños que los sucesivos, y estaban situados entre los dos primeros dientes en los dientes de los maxilares inferiores. Los dientes conocidos de la parte delantera de la mandíbula inferior son grandes colmillos, y los dientes de la parte posterior de la mandíbula parecen haber sido más pequeños. La sínfisis mandibular (donde las dos mitades de la mandíbula inferior estaban conectadas) estaba bien implantada, sin sutura visible.

El Elasmosaurus se diferenció de todos los demás plesiosaurios por tener 70 vértebras del cuello (cervicales). El complejo óseo del atlas y del eje, las dos primeras vértebras del cuello que se articulaban con la parte posterior del cráneo, era horizontalmente rectangular a la vista lateral. Los centros o “cuerpos” de estas vértebras fueron cosificados en el espécimen holográfico, lo que indica que era un adulto.

Los arcos neurales de estas vértebras eran muy delgados y bastante altos, lo que le da al canal neural (la abertura a través de la mitad de las vértebras) un contorno triangular cuando se ve desde la espalda. La parte inferior del canal neural era estrecha hacia atrás por el eje, donde era la mitad de la anchura del centro. Se ensanchó hacia el frente, donde tenía casi la misma anchura que el centro del atlas.

Los arcos neurales también eran más robustos allí que en el eje, y el canal neural era más alto. La columna neural estaba baja y dirigida hacia arriba, hacia arriba y hacia atrás. Los centros del atlas y del eje eran de igual longitud, y tenían una forma cuadrática en vista lateral. La superficie donde el eje articulado con la vértebra néctar tenía un contorno ovalado, y una excavación para el canal neural en el centro de su borde superior.

La faja pectoral tenía una barra larga, no presente en los juveniles. La escápula tenía márgenes de aproximadamente igual longitud para la articulación con el coracoide y la superficie articular para la parte superior del brazo. 

Especies de Elasmosaurus

Se han erigido muchas especies de Elasmosaurus, pero todas son inválidas o han sido remitidas a nuevos géneros. Por ejemplo, el género Libonectes fue introducido por Carpenter (1997) como Elasmosaurus  morgani.

Como muchos reptiles prehistóricos descubiertos en el siglo XIX, Elasmosaurus fue acumulando una gran variedad de especies, convirtiéndose en un “taxón basurero” para cualquier plesiosaurio que se le asemejara incluso remotamente. 

Hoy en día, la única especie de Elasmosaurus que queda es E. platyurus; las otras han sido degradadas, sinónimo de la especie tipo, o promovidas a sus propios géneros (como ocurrió con Hydralmosaurus, Libonectes y Styxosaurus).

Hábitat del Elasmosaurus

Vivían en una amplia gama de ambientes, desde estuarios cercanos a la costa hasta el mar abierto, y algunos incluso vivían en hábitats de agua dulce. 

Distribución del Elasmosaurus

Durante el Cretácico Superior, cuando el Elasmosaurus remaba, el Mar Interior Occidental se ubicaba sobre la tierra de lo que hoy se conoce como Norteamérica.  En lugar de la tierra seca y plana que existe hoy en día en la zona, durante la época de Elasmosaurus era una tierra de marismas pantanosas y mares poco profundos. 

Hace 70 millones de años, el Elasmosaurus nadó sobre lo que ahora es el hogar de muchas personas.  De hecho, esto podría explicar por qué hoy en día encontramos tantos dinosaurios bien conservados y otros restos de animales prehistóricos.  El papel del medio ambiente en la fosilización es crucial para la preservación real.  

¿Hace cuánto vivió el Elasmosaurus?

Este género vivió durante el Cretácico Superior y se extinguió durante la extinción masiva del K-T hace aproximadamente 65 millones de años.   Los océanos fueron el hábitat de Elasmosaurus.

¿Que comía el Elasmosaurus?

El Elasmosaurus comía pequeños peces óseos, criaturas marinas similares a calamares y moluscos.  Los gastrolitos se encuentran con restos de Elasmosaurus, por lo que es posible que éstos se utilizaran como ayuda en la digestión.  Nadie sabe realmente si esto habría sido simplemente un efecto secundario.

Elasmosaurus comía peces y otros animales nadadores y cefalópodos sin concha.  Tenían mandíbulas fuertes y dientes afilados. Algunos Plesiosaurios han sido encontrados con pequeñas piedras en sus estómagos; estas pueden haber sido usadas para ayudar a moler su comida, o como lastre, para ayudarles a bucear.

Las mandíbulas de Elasmosaurus eran probablemente bastante fuertes, al menos lo suficiente como para morder las grandes cáscaras de los huevos de sus presas.  Si es cierto que los gastrolitos se utilizaban en la ayuda dietética y como un medio de añadir peso, entonces el Elasmosaurus también podría haber sido un alimentador de fondo.

¿Cómo cazaba el Elasmosaurus?

Elasmosaurus cazando

El cuello largo del Elasmosaurus fue la clave de su alimentación, lo único que tenía que hacer era nadar hasta un banco de peces, posiblemente desde abajo, para poder esconder su cuerpo en las profundidades ligeramente más oscuras, y usar su cuello para meter la cabeza y sacar un bocado de pescado.

Acercarse a la presa como un cardumen de peces desde abajo lo dejaría en evidencia estando en aguas claras, lo que facilitaría su detección por su gran tamaño. Asi que el cuello largo constituirá un método que habría usado para alimentarse de manera eficaz, ya que el Elasmosaurio sólo tendría que mover la cabeza y el cuello, y no desperdiciaría energía nadando después de haber visto a las presas que se movían con gran rapidez.

Los dientes largos y delgados que sobresalían de la boca del Elasmosaurus eran clave para la captura de las presas, ya que se entrelazaban de tal forma que cuando un pez era capturado entre las mandíbulas se empalaba sobre los dientes para que no pudiera escurrirse y escapar, este tipo de dentición es común entre otros plesiosaurios, así como entre otros animales piscívorosos (comedores de peces), como los pterosauriosos.

¿Cómo se movió el Elasmosaurus?

El cuello extremadamente largo del Elasmosaurus fue la clave para su supervivencia en el océano.  Sin embargo, en contraste con lo que la mayoría pensaría, su cuello estaba mucho menos preocupado por alcanzar el mar en busca de comida, y mucho más por una flotabilidad estable mientras nadaba en el mar.

Elasmosaurus nadó lentamente usando sus cuatro aletas en forma de paleta de manera similar a la de las tortugas modernas. Puede que se haya podido mover un poco en las orillas arenosas, tal vez para poner sus huevos.

Contrariamente a la idea equivocada popular, el Elasmosaurio (como cualquier Plesiosaurio) no era capaz de levantar su largo cuello por encima del agua, a menos que estuviera cerca de una orilla y pudiera descansar su cuerpo en tierra para poder apalancarlo. 

Principalmente, el Elasmosaurio se movía en las aguas más profundas.  Se cree que este género habría exhibido una destreza bastante capaz bajo el mar, con sus cuatro aletas, un rasgo característico del plesiosauri que no exhibe ningún animal moderno.

Descubrimientos fósiles

Elasmosaurio Esqueleto

El Elasmosaurus fue nombrado por el paleontólogo E. D. Cope en 1868 (de un fósil encontrado en Wyoming, EE.UU.). Otros fósiles de Elasmosaurus también han sido encontrados en Norteamérica, en la Era Campaniana del Cretácico Superior Pierre Shale del oeste de Kansas, al este de las Montañas Rocosas en las Grandes Llanuras desde el Valle Pembina de Canadá hasta Nuevo México.  Anteriormente, esta zona estaba cubierta de agua de mar y era frecuentada por muchos animales prehistóricos.

Restos de Elasmosaurus se encuentran en el esquisto gris oscuro fosilífero de la zona, que tiene líneas de yeso que corren por todas partes.  El Pierre Shale es de origen marino y se encuentra en el fondo de la Vía marítima interior occidental. Esta área de esquisto está relacionada con otros esquistos marinos que existen más al oeste, como el esquisto Bearpaw, el esquisto Mancos y el esquisto Lewis, junto con la formación Lea Park en el centro de Alberta, Canadá.

En los mismos yacimientos de Pierre se han encontrado descubrimientos como el tiburón lamniforme del Cretácico Tardío, ictiosaurio, vértebras de Mosasaurus, junto con muchos fósiles de invertebrados de amonitas, corales, baculitos (como cefalópodos), gasterópodos, camarones, caracoles, erizos de mar y almejas inoceramus.

Curiosidades sobre el Elasmosaurus

  • El Elasmosaurio fue uno de los más grandes Plesiosaurios que jamás hayan vivido.

  • El primer fósil de Elasmosaurus fue descubierto en Kansas.

  • El cuello del Elasmosaurus contenía 70 vértebras.

  • El Elasmosaurus fue incapaz de levantar su cuello por encima del agua.

  • Al igual que otros reptiles marinos, el Elasmosaurio tenía que respirar aire.

  • Pesaban entre 2 y 3 toneladas (2.000-3000 kilogramos).

  • Sólo se acepta una especie de Elasmosaurus.

  • El Elasmosaurus ha dado su nombre a toda una familia de reptiles marinos.

  • Algunas personas creen que el monstruo del Lago Ness es un Elasmosaurio.

  • Los Elasmosaurus eran nadadores lentos.