El Mesozoico

El mesozoico o era mesozoica es un intervalo de tiempo geológico de aproximadamente 252 a 66 millones de años atrás. También se le conoce como la era de los dinosaurios, frase introducida por el paleontólogo Gideon Mantell, durante el siglo XIX, que la consideraba dominada por reptiles como el Iguanadón, Megalosaurio, Plesiosaurio y lo que hoy se conoce como Pseudosuquios.

Mesozoico significa “vida media”, derivado del prefijo griego meso-/μεσο- para “medio” y zōon/ζῷον para “animal” o “ser vivo”. Es una de las tres eras geológicas del Eón Fanerozoico, precedida por el Paleozoico (“vida antigua”) y seguida por el Cenozoico (“nueva vida”). La época se subdivide en tres períodos principales: el Triásico, el Jurásico y el Cretácico, que a su vez se subdividen en una serie de épocas y etapas.

la extinción masiva del Triásico-Pérmico

Extinción masiva del Triásico-Pérmico

La era comenzó tras la extinción masiva del Triásico-Pérmico, la mayor extinción masiva documentada en la historia de la Tierra, y terminó con el evento de extinción del Cretácico-Paleógeno, otra extinción masiva conocida por haber matado a dinosaurios no aviares, así como a otras especies de plantas y animales.

El Mesozoico fue una época de gran actividad tectónica, climática y evolutiva. La era fue testigo de la división gradual del supercontinente, Pangea, en masas terrestres separadas que, con el tiempo, se trasladarían a sus posiciones actuales. El clima del Mesozoico era variado, alternando entre períodos de calentamiento y de enfriamiento. No obstante, la Tierra fue más caliente que en la actualidad.

Los dinosaurios no aviares aparecieron en el triásico tardío y se convirtieron en los vertebrados terrestres dominantes a principios del Jurásico, ocupando esta posición durante unos 135 millones de años hasta su desaparición al final del cretácico. Los aviarios aparecieron por primera vez en el Jurásico, evolucionando a partir de una rama de dinosaurios terópodos. Los primeros mamíferos también aparecieron durante el Mesozoico, pero permanecieron pequeños (menos de 15 kg) hasta el Cenozoico.

Periodos del mesozoico

Después del Paleozoico, el Mesozoico se extendió aproximadamente 186 millones de años, de 252,2 a 66 millones de años atrás cuando comenzó la Era Cenozoica. Este marco de tiempo se divide en tres períodos geológicos. De mayor a menor:

  • Triásico (hace 252,2 a 201,3 millones de años)
  • Jurásico (201,3 a 145 millones de años atrás)
  • Cretácico (hace 145 a 66 millones de años)

El límite inferior (triásico) lo establece la extinción masiva del Triásico-Pérmico, durante el cual se extinguieron entre el 90% y 96% de las especies marinas y el 70% de los vertebrados terrestres. También es conocida como la “Gran Muerte” porque es considerada la mayor extinción masiva en la historia de la Tierra. El límite superior (cretácico) se establece en el evento de extinción del Cretácico-Terciario (KT) (ahora llamado extinción del Cretácico-Paleógeno (o K-Pg)), que puede haber sido causado por el asteroide que impacto creando el cráter Chicxulub en la Península de Yucatán. Hacia el cretácico tardío se cree que las grandes erupciones volcánicas también contribuyeron a la extinción del cretácico-paleógeno. Aproximadamente el 50% de todos los géneros se extinguieron, incluyendo todos los dinosaurios no aviares.

Paleogeografía y tectónica

En comparación con la vigorosa construcción de la montaña por las placas convergentes del Paleozoico, la deformación tectónica del Mesozoico fue relativamente leve. La única gran orogenia mesozoica ocurrió en lo que hoy es el Ártico, creando la formación Innuitian, la cordillera Brooks, la cordillera Verkhoyansk y Cherskiy en Siberia, y las montañas Khingan en Manchuria. Sin embargo, la época se caracterizó por el dramático fraccionamiento de la Pangea supercontinental.

Pangea en la era mesozoica

Pangea, se dividió gradualmente en un continente septentrional, Laurasia, y un continente meridional, Gondwana. Esto creó el margen continental pasivo que caracteriza la mayor parte de la costa atlántica (como a lo largo de la costa este de Estados Unidos) en la actualidad.

Para el final de la era, los continentes habían alcanzado casi su forma actual. Laurasia se convirtió en Norteamérica y Eurasia, mientras que Gondwana se dividió en Sudamérica, África, Australia, la Antártida y el subcontinente indio, que colisionaron con la placa asiática durante el Cenozoico. Este impacto dio lugar al Himalaya.

El clima de la era mesozoica

El Triásico fue generalmente seco, una tendencia que comenzó a finales del Carbonífero, y altamente estacional, especialmente en el interior de Pangea. Los bajos niveles del mar también pueden haber exacerbado las temperaturas extremas.

El agua actúa como un reservorio de calor que estabiliza la temperatura, haciendo que las áreas terrestres cercanas a grandes masas de agua como los océanos, experimenten menos variación en la temperatura. Debido a que gran parte de la tierra que constituía Pangea estaba distante de los océanos, las temperaturas fluctuaban mucho, y el interior de Pangea probablemente incluyó extensas áreas desérticas.

Abundantes lechos rojizos y evaporitas como la halita apoyan estas conclusiones, pero existe evidencia de que el clima seco del triásico estuvo marcado por episodios de altas precipitaciones. Los episodios húmedos más importantes fueron el evento pluvial carniano y uno en el raetiano, pocos millones de años antes del evento de extinción Triásico-Jurásico.

El nivel del mar comenzó a subir durante el Jurásico, lo que probablemente fue causado por un aumento en la extensión del lecho marino. La formación de una nueva corteza bajo la superficie desplazó las aguas del mar hasta 200 metros más que en la actualidad, inundando las zonas costeras. Además, Pangea comenzó a dividirse en continentes más pequeños, poniendo más tierra en contacto con el océano al formar el Mar de Tetis. Las temperaturas siguieron aumentando y comenzaron a estabilizarse. La humedad también aumentó con la proximidad del agua y los desiertos retrocedieron.

El clima del Cretácico era más incierto y más desafiante. Se cree que los niveles más altos de dióxido de carbono en la atmósfera causaron que el gradiente de temperatura mundial de norte a sur fuese casi plano: las temperaturas eran casi las mismas en todo el planeta.

Las temperaturas medias también fueron superiores a las actuales en unos 10°C. De hecho, en el Cretácico medio, las aguas del océano ecuatorial (quizás tan calientes como 20°C en el océano profundo) pueden haber sido demasiado calientes para la vida marina, y las áreas terrestres cercanas al ecuador pueden haber sido desiertos a pesar de su proximidad al agua. La circulación de oxígeno hacia las profundidades oceánicas también puede haber sido interrumpida. Por esta razón, se acumularon grandes volúmenes de materia orgánica que no pudieron descomponerse y que finalmente se depositaron en forma de “esquisto negro”.

Diferentes estudios han llegado a conclusiones diferentes sobre la cantidad de oxígeno en la atmósfera durante los diferentes periodos del Mesozoico, con algunos concluyendo con niveles oxígeno que fueron más bajos que el nivel actual (alrededor del 21%) en todo el Mesozoico, otros concluyendo que fueron más bajos en el Triásico y parte del Jurásico pero más altos en el Cretácico, y algunos concluyeron que fueron más altos en la mayoría o en la totalidad del Triásico, Jurásico y Cretácico.

La vida en el mesozoico

La vida en la era mesozoica

Plantas en la era mesozoica

Flora de la era mesozoicaLas especies de plantas terrestres dominantes de la época eran las gimnospermas, que son plantas vasculares, cónicas y no florales, como las coníferas, que producen semillas sin recubrimiento. Esto se opone a la flora actual de la tierra, en la que las plantas terrestres dominantes en términos de número de especies son las angiospermas. Se cree que un género de planta en particular, el Ginkgo, ha evolucionado en esta época y está representado hoy en día por una sola especie, el Ginko biloba. Asimismo, se cree que el género Sequoia también tuvo su origen en el Mesozoico.

Las angiospermas irradiaron en algún momento en el Cretácico temprano, primero en los trópicos, pero el gradiente de temperatura uniforme les permitió extenderse hacia los polos durante todo el período. Al final del Cretácico, las angiospermas dominaban la flora arbóreas en muchas áreas, aunque algunas evidencias sugieren que la biomasa todavía estaba dominada por Bennettitales y los helechos hasta después de la extinción del Cretácico-Paleógeno.

Algunas especies de plantas tenían distribuciones que eran marcadamente diferentes de los períodos subsiguientes; por ejemplo, los Schizeales, un orden de helechos, estaban arraigados hacia el hemisferio norte en el Mesozoico, pero ahora están mejor representados en el hemisferio sur

Animales en el mesozoico

animales del mesozoico

La extinción de casi todas las especies animales al final del Período Pérmico permitió la radiación de muchas nuevas formas de vida. En particular, la extinción de los grandes herbívoros pareiasaurios y carnívoros gorgonópsidos dejó vacíos esos nichos ecológicos. Algunos fueron llenados por los cinodontes y dicinodontes sobrevivientes, el último de los cuales se extinguió posteriormente.

animales de la era mesozoicaInvestigaciones recientes indican que los animales especializados que formaron ecosistemas complejos y con alta biodiversidad, tardaron mucho más en establecerse, la recuperación no comenzó hasta el inicio del Triásico medio, 4 a 6 millones de años después de la extinción y no se completó hasta 30 millones de años después de la extinción masiva del Triásico-Pérmico. La vida animal estaba entonces dominada por grandes reptiles arquiosaurios: dinosaurios, pterosaurios y reptiles acuáticos como ictiosaurios, plesiosaurios y mosasaurios.

Los cambios climáticos del Jurásico tardío y el Cretácico proporcionaron más radiación adaptativa. El Jurásico fue el punto mas alto de la diversidad de los arcosaurios, y también aparecieron los primeros pájaros y mamíferos euterios.

Algunos han argumentado que los insectos se diversificaron con angiospermas porque la anatomía de los insectos, especialmente las partes bucales, parece particularmente adecuada para las plantas con flores. Sin embargo, todas las partes importantes de la boca de los insectos precedieron a las angiospermas y la diversificación de los insectos en realidad se ralentizó cuando llegaron, por lo que su anatomía originalmente debe haber sido adecuada para algún otro propósito.

A medida que las temperaturas en los mares aumentaban, los animales más grandes de los primeros tiempos del Mesozoico comenzaron a desaparecer gradualmente mientras que animales más pequeños de todo tipo, incluyendo lagartos, serpientes y quizás primates, evolucionaban. El evento de extinción del Cretácico-Paleógeno exacerbó esta tendencia. Los grandes arcosaurios se extinguieron, mientras que las aves y los mamíferos prosperaron, como lo hacen hoy en día.